«Essentiels» mais non protégés, les travailleurs agricoles vivent dans la peur de Covid-19 mais continuent de travailler


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Par: Evelyn Nieves

Déjà à haut risque de maladie et de mort prématurée, les travailleurs sont particulièrement sujets aux maladies respiratoires, ce qui les prépare aux pires ravages du coronavirus.

Seize hommes s'occupant des raisins en herbe dans une ferme du delta de Sacramento ont frappé les champs au lever du soleil, arrivant dans des voitures et des fourgonnettes.

Alors que les Américains s'abritent dans une grande partie du pays, se lavant les mains et veillant à rester à six pieds des autres, les travailleurs agricoles font du covoiturage sur les courses d'épicerie. À la fin de la journée, la plupart se retirent dans des quartiers exigus et surpeuplés, en dormant plusieurs dans une pièce.

Ce ne sont pas des négateurs du coronavirus: la pandémie les terrifie.

Dans les forums dirigés par le Syndicat des travailleurs agricoles unis sur Facebook, ils se vantent d'être appelés «essentiels», d'être contraints de travailler tout en se sentant jetables, sans protocoles mandatés par le gouvernement pour protéger leur santé. Ils ont peur de travailler, peur de ne pas travailler.

La main-d’œuvre de première ligne pour l’approvisionnement alimentaire du pays, dans les informations récentes mais généralement invisibles, est pauvre et désespérée. Les deux tiers des 500 000 à 800 000 ouvriers agricoles de Californie sont sans papiers et sont donc exclus du projet de loi sur les secours contre les coronavirus. Le travail agricole est la façon dont ils survivent – s'il ne les rend pas malades.

C'est un gros si. Au-delà de se mettre sur le chemin du coronavirus au cours de leur journée, les travailleurs agricoles en tant que groupe risquent de devenir gravement malades à cause de Covid-19. Avec une espérance de vie moyenne de 49 ans, ils tombent malades et meurent jeunes à des taux beaucoup plus élevés que la population générale. Ils sont particulièrement sujets aux maladies respiratoires comme l'asthme, la bronchite chronique et les infections fongiques, selon des rapports compilés par le National Center for Farmworker Health Inc.

Au cours de la dernière décennie, le travail dans des conditions de vagues de chaleur record, d'incendies de forêt, de sécheresse et d'inondations – des conditions météorologiques extrêmes liées au changement climatique – a exacerbé leurs risques pour la santé, selon des études de recherche en cours.

Avec le coup d'envoi du printemps de la haute saison agricole, qui devrait être plus chaude que la moyenne cette année dans la zone continentale des États-Unis, les rangs des travailleurs agricoles vont gonfler par milliers dans les semaines à venir – en même temps que le coronavirus devrait atteindre son impact le plus meurtrier en Californie. Les avocats et les chercheurs disent que la catastrophe obscurcit l'horizon à moins que les changements dans la façon dont ces travailleurs essentiels sont forcés de vivre et de travailler soient pris en compte.

«Ma crainte est qu'une fois que Covid-19 entre dans la population des travailleurs agricoles, il sera très difficile d'empêcher la propagation, indépendamment de ce qui se passe sur le lieu de travail», a déclaré Heather E. Riden, directrice du Western Center for Agricultural Health and Safety. (WCAHS) à l'Université de Californie, Davis, qui étudie les conséquences sanitaires des conditions météorologiques extrêmes sur les travailleurs agricoles.

Le centre travaille avec des exploitations agricoles, des défenseurs des travailleurs et des agences publiques comme la California Division of Occupational Safety and Health (connue sous le nom de Cal / OSHA) pour trouver des moyens d'atténuer les risques de Covid-19 sur la ferme. Il a créé une liste de contrôle des façons dont les fermes peuvent aider à protéger les travailleurs, notamment en établissant des plans pour interroger les travailleurs sur les symptômes lorsqu'ils arrivent au travail et en créant des limites avec du ruban adhésif pour les garder à au moins six pieds l'un de l'autre.

Les employeurs prennent des mesures comme faire alterner les rangées de travailleurs pendant la récolte et réduire la taille des équipes pour limiter les contacts étroits, a déclaré Riden.

Elle a ajouté: «Nous entendons qu’ils essaient de s’adapter et d’apporter des changements dans la mesure du possible. Ils veulent assurer la sécurité des travailleurs et sont également préoccupés par les affaires. »

Les agriculteurs américains insistent pour essayer d'aider leurs travailleurs assiégés dans cette économie effondrée. Après un lobbying acharné de l'industrie agricole, l'administration Trump a octroyé 23,5 milliards de dollars d'aide aux agriculteurs dans le cadre du projet de loi de relance de 2 billions de dollars Covid-19 adopté par le Congrès. Il autorise le secrétaire à l'Agriculture, Sonny Perdue, à allouer les fonds avec peu ou pas de contrôle du Congrès. Le projet de loi ne contient aucune règle sur la façon dont les agriculteurs devraient protéger leurs travailleurs, le cas échéant, contre le virus, ou des réformes à long terme pour assurer leur santé.

Un code de silence

Les directives sur le travail bénévole sont de petites mesures, concède Riden, et les défenseurs des travailleurs agricoles les qualifient de presque sans valeur.

Les travailleurs agricoles ont reçu des documents pour montrer aux autorités qui leur permettent de se déplacer légalement en public dans le cadre de la main-d'œuvre essentielle, empêchant la société de s'immobiliser complètement, a déclaré Luis Magaña, directeur directeur du Centro de la Cultura Campesina, défenseur de longue date de familles d'immigrants dans la vallée de San Joaquin.

Mais de nombreux travailleurs agricoles n'ont pas été informés d'un mot sur la manière de naviguer dans le coronavirus, a-t-il déclaré. «Ils connaissent le virus grâce à ce qu'ils ont lu dans les nouvelles et à entendre la communauté», a-t-il déclaré. «Ils savent qu'ils sont censés porter des gants et des masques et rester à l'écart et toutes ces choses.» Mais ils se trouvent dans une situation où ils ne se sentent pas libres de s'exprimer.

Les travailleurs peuvent avoir les emplois les moins attrayants du pays – salaire minimum, pas d'avantages sociaux, longues heures de travail, conditions dangereuses – et sont si sous-évalués que les employeurs comptent sur les immigrants mexicains sans papiers et les travailleurs invités avec des visas temporaires pour les exécuter, a ajouté Magaña. "Mais," a-t-il dit, "les emplois sont toujours compétitifs."

La même raison pour laquelle les travailleurs risquent leur santé de cueillir, de planter et d'emballer lorsqu'ils sont brûlés par un soleil brûlant ou qu'ils s'étouffent avec de la poussière de pesticides fouettée par le vent, a déclaré Magaña, c'est la raison pour laquelle ils travaillent lorsqu'ils se sentent malades ou exploités: ils ont besoin d'argent.

Une grande préoccupation, a-t-il dit, est que les travailleurs agricoles continueront de travailler s'ils se sentent malades car ils n'ont pas de congé de maladie. Ou, ils ne rapporteront pas leur maladie de peur que s'ils se révèlent positifs pour le coronavirus, leurs collègues seront expulsés de leur travail et mis en quarantaine. Les répercussions leur ont appris une sorte de code d'omerta – le silence, a déclaré Magaña.

Les ouvriers agricoles Magaña travaillent avec d'accord. "Il n'y a pas d'autre choix", a déclaré Jose C., qui, à 32 ans, travaille dans des fermes de la vallée de Sacramento depuis son arrivée en Californie depuis Oaxaca il y a 15 ans. (Il ne voulait pas que son nom complet soit utilisé parce qu'il est sans papiers.)

Ces jours-ci, marié et père de trois enfants âgés de 9, 7 et 2 ans, Jose se rend de Stockton avec cinq autres travailleurs pour s'occuper des raisins et autres baies du Delta, à environ 45 minutes sur les routes désormais solitaires.

Il blâme les pesticides pour sa gorge irritée («Tous les travailleurs, nous avons des allergies, ou quelque chose comme des allergies»), les salaires des travailleurs pour leur besoin de faire du covoiturage («Si nous pouvions, nous conduirions seuls maintenant), et les vents politiques défavorables pour avoir laissé des ouvriers agricoles comme lui sans relief concret.

Mais la pandémie prouve que les exploitations agricoles ont autant besoin des travailleurs que les travailleurs en ont besoin. Le moment de la grève est maintenant, alors que les travailleurs agricoles occupent le devant de la scène médiatique en tant que membre du groupe raréfié des travailleurs essentiels pour maintenir la société au point mort.

"Nous nous sentons exploités, peut-être plus que jamais"

Les avocats plaident pour des mesures qui aideraient les travailleurs agricoles à survivre au coronavirus et au-delà. Lorsqu'une travailleuse agricole enceinte de 17 ans est décédée d'un coup de chaleur en 2008 parce que l'eau potable était trop éloignée de l'endroit où elle était récoltée (malgré la réglementation en vigueur depuis 2005 visant à prévenir de telles tragédies), un tollé a conduit à une amélioration des règles de sécurité.

Mais la chaleur extrême continue de rendre les travailleurs agricoles malades et de les tuer. Les lois sont toujours bafouées. Les avocats estiment que cette dernière menace, la plus meurtrière, offre la possibilité de procéder à des réformes durables pour aider les travailleurs à éviter les effets néfastes des conditions météorologiques plus fréquentes.

Sur les réseaux sociaux et lors d'interviews, des groupes comme l'UFW ont saisi l'opportunité de dire que les ouvriers agricoles sont toujours essentiels pour nourrir la nation.

Le 2 avril, près de deux semaines après que l'UFW a envoyé une lettre ouverte appelant l'industrie agricole à accélérer les réformes qui protégeraient les travailleurs agricoles des conséquences cataclysmiques dans l'éventualité (probable) où le coronavirus atteindrait le pays agricole, le syndicat U.F.W. publié un autre, plus long.

Les réformes demandées par les lettres font partie d’une longue liste de souhaits de protections que les dirigeants des travailleurs agricoles souhaitent depuis que le documentaire d’Edward R. Murrow, «Harvest of Shame», a déclenché le mouvement syndical des agriculteurs il y a 60 ans.

Sur le papier, les changements ne semblent pas trop demander.

La lettre signée par la présidente de l'UFW, Teresa Romero, et sa secrétaire-trésorière, Armando Elenes, appelle les agriculteurs à accorder un congé de maladie prolongé, à supprimer les notes des médecins requises lorsque les travailleurs demandent des jours de maladie, à planifier le lieu de travail pour faire respecter la distance sociale et d'autres mesures obligatoire, et pour donner aux travailleurs un accès facile aux services médicaux. Il demande un moyen pour la grande majorité des travailleurs non syndiqués de se faire dépister, tester et traiter et une prime de risque sous forme d'augmentations de salaire ou de primes de 2 $ à 3 $ de l'heure.

Mais les travailleurs sans papiers sur leurs pages Facebook disent qu'ils veulent ce qu'ils pensent qu'ils n'obtiendront jamais sous l'administration actuelle: un chemin vers un statut juridique.

"Nous sommes essentiels, mais nous devons toujours nous inquiéter d'être expulsés, alors que nous devons nous inquiéter de tomber malade au travail ou de mourir du coronavirus", a déclaré Jose C. «Nous nous sentons exploités, peut-être plus que jamais.»

Lisez la couverture précédente de Green Queen sur Covid-19 ici & découvrez plus d'actualités sur l'urgence climatique ici.

Cette histoire a été initialement publiée dans Inside Climate News and est republié ici dans le cadre de Covering Climate Now, une collaboration journalistique mondiale pour renforcer la couverture de l'histoire du climat.


Image principale gracieuseté de Hector Mata / AFP via Getty Images.

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