Le coronavirus pousse plus de travail en ligne. Est-ce bon pour la planète?


4 Lire les minutes

Par: Irina Ivanova

Les millions d'Américains qui évitent leurs trajets matinaux et travaillent à domicile à cause du coronavirus ont considérablement réduit le smog dans les plus grandes villes américaines et ont profité à l'environnement. Pourtant, le nombre croissant de travailleurs qui exercent désormais leur métier en ligne à l'aide d'outils tels que Zoom et Slack pèsent lourdement.

Les écologistes notent que l'infrastructure technologique qui prend en charge notre visionnage vidéo en ligne, la recherche et la lecture de musique laisse une large empreinte carbone. Selon certaines estimations, les centres de données et les réseaux qui les relient produisent autant de pollution au carbone que l’industrie aéronautique, soit environ 2% du total mondial.

D'une part, la baisse massive du trafic automobile due aux commandes restant en place à travers le pays est «un slam-dunk» pour l'environnement, a déclaré Eric Masanet, professeur de sciences de la durabilité à l'Université de Californie à Santa Barbara. Mais l'impact relativement faible de Netflix binging et de nombreuses autres activités numériques ne signifie pas que nous sommes en clair.

Bannière d'article du plan de repas végétalien zéro déchet

Le nuage est-il sale?

En effet, le domaine numérique est à peine exempt d'émissions. La fabrication d'un smartphone, d'une tablette ou d'un ordinateur ainsi que le réseau qui les prend en charge consomment des ressources considérables – de l'extraction de minéraux rares à la pose de câbles sous-marins pour l'Internet haut débit. Et bien sûr, il faut des tonnes d'électricité pour alimenter l'ensemble du système. Aux États-Unis, l'électricité provient toujours en grande partie de générateurs alimentés par des combustibles fossiles, et non par l'énergie éolienne ou solaire.

"Lorsque nous utilisons nos voitures, nous voyons que nous utilisons du gaz … Mais lorsque vous utilisez un ordinateur ou un smartphone, ce n'est pas si évident qu'il est aussi responsable des émissions de gaz à effet de serre", Hugues Ferreboeuf, directeur de projet au Shift Project, un groupe de réflexion basé à Paris, a récemment déclaré à CBS News.

L’année dernière, le projet Shift a publié un rapport alarmant selon lequel la demande d’énergie des technologies numériques augmentait à un rythme insoutenable. "La seule chance de maintenir l'augmentation (globale) de la température à 2 degrés est de diviser par deux les émissions de gaz à effet de serre au cours des 10 prochaines années", a déclaré Ferreboeuf. «Si nous voulons changer les choses, il n'y a pas d'autre alternative que de revoir la façon dont nous utilisons le numérique.»

Le Big Data s'agrandit

L'argent est que, du moins pour l'instant, l'impact énergétique du cloud computing reste relativement modeste. Au cours de la dernière décennie, les centres de données – souvent appelés les «cerveaux» du monde numérique – ont massivement augmenté la quantité d'informations qu'ils traitent tout en augmentant peu la consommation d'énergie. Depuis 2010, ces données croisées ont plus que quintuplé, tandis que la consommation d'énergie n'a augmenté que d'environ 6%, selon un article publié cette année dans Science.

"Nous consommons beaucoup plus de données qu'auparavant pour pas beaucoup plus d'énergie", a déclaré Masanet, l'auteur principal du document.

Voici pourquoi: les opérateurs de centres de données sont devenus bien meilleurs pour chauffer et refroidir leurs immenses bâtiments, limitant ou même éliminant essentiellement une fonction consommant plus d'énergie que d'exécuter les serveurs eux-mêmes. La tendance vers des centres plus grands et de meilleurs serveurs au cours de la dernière décennie, dirigée par des géants du cloud computing comme Amazon, Apple, Facebook et Microsoft, a également contribué à réduire le rapport énergie / données.

Pourtant, cette augmentation de l'efficacité énergétique ne devrait pas durer éternellement.

«Les anciens centres de données étaient un peu comme les vieux réfrigérateurs quand on n’avait pas ouvert la porte», a déclaré Arman Shehabi, coauteur du journal et chercheur au Lawrence Berkeley National Laboratory. «Maintenant, ils ouvrent les portes et c'est plus efficace. Mais une fois qu'ils auront tous des portes, vous aurez besoin de quelque chose de nouveau »pour garder la consommation d'énergie sous contrôle, a-t-il dit.

Shehabi et Masanet ont chacun estimé que nous pourrions passer encore cinq ans sans augmenter la demande énergétique des centres de données. Mais pour empêcher leur consommation d'énergie d'exploser par la suite, les gouvernements doivent apporter des changements de politique – aujourd'hui.

«L'industrie, les décideurs, les opérateurs de centres de données, ils doivent tous faire face à la vague de demande qui s'en vient», a déclaré Masanet.

En particulier, les technologies telles que l'intelligence artificielle, la 5G, la réalité virtuelle et la réalité augmentée sont toutes consommatrices d'énergie, et leur utilisation devrait augmenter dans les années à venir.

Atténuer que la consommation d'énergie va au-delà de la garantie que les centres de données utilisent le moins d'énergie possible – cela nécessite également une utilisation meilleure et plus large des énergies renouvelables.

En Europe, où les gouvernements tentent activement de réduire leurs émissions de carbone, l'électricité est beaucoup plus décarbonée qu'aux États-Unis, a noté Jacqueline Wernimont, éminente chaire en sciences humaines numériques et engagement social au Dartmouth College.

Wernimont a également souligné que l’impact environnemental des centres de données va au-delà des émissions de carbone. La plupart émettent un faible bourdonnement constant, créant une pollution sonore qui affecte les humains et les animaux. Lorsqu'ils sont situés près des centres de population, ils ont tendance à être placés dans des quartiers pauvres (comme les centrales électriques, les décharges et autres infrastructures indésirables), au détriment des personnes qui y vivent.

Qui paie pour le numérique?

Le verrouillage des coronavirus aux États-Unis a-t-il donc globalement réduit les émissions de carbone? Les scientifiques explorent actuellement cette question, et il faudra probablement des mois avant de pouvoir trouver une réponse définitive. Pourtant, Masanet a une forte intuition, la réponse est «oui» – même en tenant compte de l'augmentation du streaming excessif.

"Bien sûr, il y a plus d’utilisation d’électricité en étant davantage connecté à Internet, mais les économies que nous réalisons en évitant nos déplacements font naître toute augmentation de l’électricité", at-il déclaré. «Mon instinct est que, oui, la consommation d'électricité augmente, mais les économies que nous obtenons à l'échelle nationale grâce aux voyages évités sont beaucoup plus importantes.»

Cette histoire a été initialement publiée dans CBS News et est republiée ici dans le cadre de Covering Climate Now, une collaboration mondiale de journalisme renforçant la couverture de l'histoire du climat.


Image principale gracieuseté de Shutterstock.

Asia Protein Report Télécharger la bannière

Le coronavirus pousse plus de travail en ligne. Est-ce bon pour la planète?
4.9 (98%) 732 votes
 

Leave a Comment