Le plan «Moonshot» de Microsoft sur la crise climatique pourrait-il vraiment fonctionner?


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Par: Oscar Schwartz

La promesse du géant de la technologie de devenir carbone négatif d'ici 2030 s'appuie fortement sur des technologies naissantes telles que des machines qui aspirent le carbone de l'air.

Microsoft a suscité de nombreux éloges en janvier de cette année après que Brad Smith, le président de la société, a annoncé son climat lunaire.

Alors que d'autres géants des entreprises, comme Amazon et Walmart, s'engageaient à devenir neutres en carbone, Microsoft a promis de devenir carbone négatif d'ici 2030, ce qui signifie qu'ils élimineraient plus de carbone de l'atmosphère qu'ils n'en produisaient.

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En 2050, a ajouté Smith, la société visait à éliminer tout le carbone qu'elle avait jamais émis depuis sa création en 1975.

Les promesses du cabinet ont été saluées par écologistes et soucieux du climat Les employés de Microsoft, mais ont également attiré de grandes questions: comment vont-ils réellement livrer cela?

Une grande partie de ses plans s'appuient sur une technologie naissante. Les critiques, quant à eux, voient cette décision comme un pari visant à justifier les accords en cours de Microsoft avec les entreprises de combustibles fossiles.

Microsoft libère moins de carbone par an qu'Amazon et Apple, mais plus que Google. La société compte 150 000 employés répartis dans plus de 100 pays et se concentre toujours sur le développement des logiciels et de l'électronique grand public qui en ont fait un nom familier – Windows, PC, Xbox. Mais après un effondrement temporaire après leur apogée dans les années 1990, ils sont également redevenus des innovateurs, développant des produits mondiaux d'intelligence artificielle (IA) et de cloud computing de pointe.

L'entreprise espère apporter cette approche innovante à ses politiques climatiques, en partie en élargissant la façon dont elle calcule son empreinte carbone, au-delà de la plupart des plans de responsabilité d'entreprise. Historiquement, Microsoft n'a compté que les émissions qui entrent dans le cadre de ses propres activités commerciales – déplacements des employés, véhicules d'entreprise, chauffage et électricité dans les bâtiments de l'entreprise, etc.

Elle prévoit désormais de prendre en charge les émissions produites par l'ensemble de sa chaîne d'approvisionnement, y compris la durée de vie complète des produits qu'elle fabrique et l'électricité que les clients peuvent consommer lors de l'utilisation de ses produits.

Pendant ce temps, l'intensification de l'examen du plan de Microsoft concerne ses relations avec les sociétés de combustibles fossiles, qui ont été mises en évidence par certains comme preuve d'hypocrisie alors qu'elle fait des promesses climatiques. Rien qu'en 2019, la société de technologie avait conclu des partenariats à long terme avec trois grandes sociétés pétrolières, dont ExxonMobil, qui utiliseront la technologie de Microsoft pour augmenter la production de pétrole jusqu'à 50000 barils par jour au cours des prochaines années. La quantité stupéfiante de carbone que cela libérerait dans l'atmosphère ne serait pas incluse dans le grand livre carbone de Microsoft.

Pour Microsoft, cependant, le partenariat avec les compagnies pétrolières n'est pas considéré comme hypocrite. La société couvre ses paris climatiques sur les technologies de capture et d'élimination du carbone qui, selon elle, seront en mesure de compenser certains des dommages environnementaux causés par les combustibles fossiles pendant la transition vers un avenir plus durable, bien que ces technologies soient encore à leurs balbutiements et non pourtant prouvé pour fonctionner à grande échelle.

Ceux qui ont conçu le plan chez Microsoft affirment qu'ils répondent directement à une nouvelle réalité: réduire les émissions ne suffit pas et toutes les voies vers une augmentation de température non catastrophique nécessiteront également d'éliminer le carbone de l'atmosphère. Ainsi, en plus de passer à un approvisionnement en énergie renouvelable à 100% pour tous leurs centres de données, bâtiments et campus d'ici 2025, Microsoft décrit un certain nombre de méthodes de réduction du carbone qu'il soutient pour essayer d'atteindre ses objectifs audacieux.

Protéger les forêts

Pour commencer, Microsoft se concentrera sur la protection des forêts et la plantation d'arbres pour capter le carbone. Cette stratégie a longtemps été utilisée pour compenser les émissions, mais Microsoft espère améliorer leurs résultats en utilisant la technologie de télédétection pour estimer avec précision le potentiel de stockage de carbone des forêts pour garantir qu'aucune déforestation majeure ne se produit dans leurs allotissements. Pour atteindre ces objectifs, Microsoft s'associera à Pachama, une startup de la Silicon Valley qui arpentera 60000 hectares de forêt tropicale en Amazonie, ainsi que 20000 hectares supplémentaires dans le nord-est des États-Unis pour l'entreprise.

Selon Kesley Perlman, militante pour le climat à l'ONG de conservation des forêts Fern, l'engagement de Microsoft en faveur du reboisement de haute technologie est encourageant, mais elle a souligné que la conservation est un processus complexe et multiforme qui va au-delà des problèmes techniques. "Il ne s'agit pas seulement de la quantité de carbone qu'une forêt peut contenir, mais aussi de qui utilise traditionnellement la forêt, de la façon dont elle peut être préservée et de la manière dont la biodiversité sera priorisée", a-t-elle déclaré.

Stockage de capture de carbone de l'énergie de la biomasse

Microsoft se concentrera initialement sur les solutions basées sur la nature pour réduire leur empreinte carbone au cours des cinq prochaines années. Mais pour commencer à extraire plus de carbone de l'atmosphère qu'ils n'en émettent d'ici 2030, il faudra passer à des solutions technologiques qui peuvent évoluer et accélérer l'élimination du carbone.

À cette fin, Microsoft parie sur le stockage de capture de carbone de l'énergie de la biomasse, autrement connu sous le nom de BECCS, pour transformer la façon dont l'énergie est générée. Au lieu de brûler du charbon, une centrale électrique BECCS brûle de la biomasse, comme des copeaux de bois. Le carbone produit lors de la combustion de la biomasse est capté avant d'être rejeté dans l'atmosphère, puis injecté à très haute pression dans des formations rocheuses profondément souterraines. Non seulement cela élimine le carbone du cycle naturel, mais la biomasse absorbe le CO2 au fur et à mesure de sa croissance.

Un monde propulsé par les biocarburants soulève cependant deux questions imminentes. Premièrement, les scientifiques ne sont pas encore certains que l'énergie de la biomasse sera neutre en carbone.

La deuxième préoccupation est que la transition du charbon au biocarburant nécessiterait de mettre de côté de vastes étendues de terres arables – selon certaines estimations, une à deux fois la taille de l'Inde. Selon le militant du climat Perlman, cela signifierait que l'industrie énergétique devrait probablement rivaliser avec la production alimentaire dans un monde où 10 milliards de personnes devront être nourries, tout en élargissant considérablement les plantations industrialisées et en réduisant la biodiversité. «Nous assisterions probablement à un changement massif de l'utilisation des terres et à des achats privés massifs de terres, dont les impacts pourraient être assez dangereux», a-t-elle déclaré.

Capture d'air directe

La capture d'air directe (DAC) est peut-être la plus futuriste des technologies décrites dans le plan carbone négatif de Microsoft. Cela implique des machines qui fonctionnent essentiellement comme des arbres artificiels hautement efficaces, tirant le carbone existant de l'air et le transformant en solides ou gaz à base de carbone non nocifs.

Alors que l'image de machines de type climatiseur aspirant du carbone dans l'air est captivante, la capture de CO2 directement dans l'atmosphère nécessite beaucoup d'énergie et est très coûteuse. En 2011, l'extraction du carbone de l'air a coûté 600 $ la tonne de CO2. En 2018, les estimations ont ramené ce chiffre entre 94 et 232 dollars la tonne. Mais étant donné que Microsoft prévoit d'émettre 16 millions de tonnes métriques de carbone cette année, s'ils devaient atteindre le zéro carbone en utilisant uniquement le DAC, leur facture pourrait coûter jusqu'à 3,5 milliards de dollars.

Selon Lucas Joppa, directeur de l'environnement chez Microsoft, une grande partie de la raison pour laquelle l'élimination du carbone reste si chère est que les marchés autour de ces technologies sont encore immatures. La stratégie de l’entreprise au cours des prochaines décennies consiste à faire mûrir ces marchés grâce à des investissements intensifs et dirigés. "Nous parions sur certaines technologies qui n'existent pas à l'échelle ou au prix auquel nous en avons besoin", a-t-il déclaré. «Mais si nous voulons les obtenir, nous devons commencer à investir.»

L'entreprise, a-t-il déclaré, dispose déjà d'un modèle de collecte de fonds en interne pour soutenir l'innovation climatique. En juillet 2012, Microsoft est devenue l'une des premières entreprises à instituer un prix interne du carbone, facturant à différentes divisions de l'entreprise 15 $ la tonne métrique de carbone émise. Les fonds collectés ont ensuite été utilisés pour payer des améliorations de durabilité, ce qui a aidé l'entreprise à atteindre son objectif de devenir neutre en carbone.

Auparavant, ce prix du carbone ne dépassait que les émissions dont Microsoft était directement responsable. Selon leur nouveau plan, en juillet de cette année, Microsoft étendra ce prix interne du carbone aux émissions produites à travers les émissions directes et indirectes. L'augmentation des revenus provenant de l'élargissement de la taxe interne sur le carbone, ainsi qu'un fonds d'innovation climatique de 1 milliard de dollars, seront utilisés pour investir dans les technologies de captage et d'élimination. "Ce que nous allons faire, c'est mettre cet argent sur le marché d'une manière très complémentaire", a déclaré Joppa. "C'est ainsi que nous allons obtenir des solutions basées sur la nature et des solutions technologiques au prix et à l'échelle dont nous avons besoin."

Le plan de Microsoft pour des investissements intensifs dans cette industrie est passionnant pour ceux qui travaillent dans le domaine. Klaus Lackner, un physicien théoricien travaillant sur le DAC, fait valoir depuis les années 1990 que l'élimination du carbone est le seul moyen possible d'arrêter les hausses de température importantes. «Nous avons montré que cette méthode est technologiquement faisable, mais personne ne les a voulus», a-t-il déclaré. «Microsoft a dit« nous l’avons ». Cela leur coûtera de l'argent, mais cela permettra aux technologies de se mettre en ligne et à la prochaine entreprise de suivre leurs traces. »

Alors que les technologies sur lesquelles Microsoft parie sont encore à leurs balbutiements, ces dernières années, des progrès encourageants ont été enregistrés dans le secteur des émissions négatives. Lackner et l'Arizona State University ont récemment signé un accord avec Silicon Kingdom, une société irlandaise, pour fabriquer ses machines à succion de carbone. Le plan consiste à les installer dans des parcs éoliens et solaires, puis à vendre le carbone capturé à des fabricants de boissons pour fabriquer des boissons gazeuses. Au Royaume-Uni, la centrale électrique de Drax, qui était autrefois l'une des plus polluantes d'Europe, est passée du charbon au biocarburant cette année.

Mais de nombreuses tentatives de mise à l'échelle des projets négatifs pour le carbone ont également échoué. Le projet Kemper au Mississippi, qui a été présenté comme le projet phare de capture du carbone aux États-Unis, a été abandonné en 2017 – il dépassait le budget de 5 milliards de dollars, avec trois ans de retard et n'est toujours pas opérationnel.

Risque moral

Étant donné le risque d'échec non négligeable, certains proposent que le recours à une technologie naissante ou future comme solution à la crise climatique représente un aléa moral – la promesse de l'élimination du carbone fonctionne comme une incitation pour les gouvernements et les principaux pollueurs à ne pas changer de comportement maintenant.

Selon Chris Adams, un technicien qui organise une communauté en ligne de professionnels de la technologie agissant pour l'action climatique au sein de l'industrie, le fait que Microsoft continue de s'associer avec de grandes sociétés pétrolières démontre l'aléa moral en action. "Ils protègent l'industrie des combustibles fossiles contre le changement tandis que le reste du monde paiera le plus de ce pari s'il échoue à long terme", a-t-il déclaré.

Adams a ajouté que bon nombre des idées encourageantes concernant la réduction du carbone dans le plan de Microsoft sont venues de l'organisation interne des employés concernés, mais que cela n'est généralement pas reconnu dans la vision officielle de Microsoft. Mettre l'accent sur la technologie future tout en négligeant l'activisme dans le présent, a déclaré Adams, représente une certaine façon d'aborder les problèmes qui est typique des entreprises technologiques. "Si vous avez passé les 10 dernières années à amasser de l'influence en abordant la plupart des problèmes technologiques, il est compréhensible que vous voyiez tous les problèmes à travers cet objectif, en particulier si vous n'avez pas à avoir des conversations sur le pouvoir", a-t-il déclaré.

Interrogé sur cette préoccupation par le Guardian, Joppa de Microsoft a répondu qu'à court terme, les besoins énergétiques d'une population mondiale croissante auront probablement encore besoin d'un mélange de sources d'énergie renouvelables et traditionnelles. En restant en contact avec ces industries, a-t-il déclaré, Microsoft espère les aider à changer et à passer à un meilleur modèle à l'avenir. "Il est extrêmement difficile de diriger s'il n'y a personne à suivre", a-t-il ajouté.

Quant à savoir si la technologie décrite dans leur plan va évoluer, il a dit qu'il y avait un risque inhérent, mais c'est pourquoi ils appellent cela un «coup de lune». "En ce qui concerne notre plan, ce n'est pas comme si nous avions tout compris", a-t-il déclaré. «Nous essayons simplement de faire ce que la science dit que le monde entier doit faire. Il n'y a vraiment pas d'autre choix. "

Cette histoire a été initialement publiée dans The Guardian et est republiée ici dans le cadre de Covering Climate Now, une collaboration mondiale de journalisme renforçant la couverture de l'histoire du climat.


Image principale reproduite avec l'aimable autorisation de Microsoft / Brian Smale.

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