Ne renflouez pas le pétrole et le gaz – Utilisez plutôt l'argent pour le nettoyage de l'environnement


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Par: Sharon Zhang

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Malgré les preuves que l'industrie des combustibles fossiles aux États-Unis n'est pas rentable et essentiellement un gouffre financier géant, le président Trump a tweeté mardi dernier qu'il avait ordonné à son cabinet de proposer un plan de sauvetage pour l'industrie en déroute. L'annonce est intervenue après une chute historique du pétrole brut qui a plongé les prix dans le rouge.

En raison de la baisse de la demande due à COVID-19 et d'une longue histoire de soutien uniquement financée par le gouvernement, l'industrie de la fracturation aux États-Unis semble sur le point de s'effondrer, avec une énorme vague de faillites à venir. Alors que ces sociétés de combustibles fossiles font faillite ou ferment complètement leurs portes, elles se dérobent aux responsabilités de nettoyage – et le coût finit par tomber sur le contribuable.

Au lieu de renflouer l'industrie pétrolière et gazière moribonde, les défenseurs de l'environnement disent que le gouvernement fédéral devrait faire un pas vers la transition des combustibles fossiles et investir de l'argent dans le nettoyage des puits de pétrole et de gaz inutilisés ou abandonnés. Ces taches contaminées parsèment des terres publiques et privées car, au fil des décennies, de nombreuses sociétés pétrolières et gazières ont laissé des puits non remplis lorsque les sociétés sont devenues insolvables. Les organismes de réglementation permettent également aux entreprises de laisser un puits inactif pendant des années, même si elles n'ont pas l'intention de revenir vers elles, offrant une autre voie pour éviter le nettoyage.

À travers le pays, il y a des millions de puits de pétrole et de gaz débranchés qui attendent d'être nettoyés et scellés selon les estimations de l'Environmental Protection Agency. Les chiffres varient, car, en raison d'une réglementation laxiste du Bureau of Land Management (BLM) et d'autres organismes de réglementation de l'État, il n'y a pas beaucoup de données sur le nombre de ces puits ou même sur leur emplacement. En Pennsylvanie, selon des responsables de l'État, il y a entre 200 000 et 750 000 sites où l'opérateur a fait faillite, laissant des puits dits orphelins.

Tant qu'ils restent débranchés, les puits inactifs et orphelins constituent un danger pour l'environnement. Ils fuient le puissant méthane des gaz à effet de serre dans l'air et contaminent les eaux souterraines et de surface, ce qui présente des risques pour la faune et les humains. «L'industrie (pétrolière et gazière) pourrait considérer ces puits orphelins et abandonnés comme bénins», a déclaré Nadia Steinzor, gestionnaire de projet d'autonomisation communautaire chez Earthworks. Mais "le fait qu'ils sont, dans de nombreux cas, littéralement en train de s'effondrer, et ne sont pas entretenus ou surveillés est un grave problème environnemental."

Bien que les sociétés en charge de ces puits soient techniquement responsables du nettoyage, «l'industrie pétrolière et gazière est devenue assez habile pour retarder sa responsabilité», a déclaré Tim Donaghy, spécialiste principal de la recherche chez Greenpeace. Les entreprises sont autorisées à retarder le nettoyage en payant de petits frais de marche au ralenti ou en se glissant simplement sous le radar; certains ne bouchent pas les puits et finissent par faire faillite.

Beaucoup (sinon la totalité) de ces entreprises, même les plus grandes, n’ont de toute façon pas les moyens de financer entièrement le nettoyage. "Si vous demandez à ces entreprises de nettoyer tous leurs puits immédiatement ou de mettre autant d'argent qu'il en coûterait pour nettoyer les puits maintenant, de le mettre dans un compte séparé, elles ne pourraient pas", a déclaré Steven Feit. , avocat au Center for International Environmental Law (CIEL). "Il n'y a tout simplement pas assez d'argent là-bas."

Bien que Feit admette qu'il n'est pas nécessairement juste de leur demander de couvrir le coût de chaque puits à l'avance, «le problème, en particulier avec la fracturation hydraulique, est que ces sociétés ne produisent pas de flux de trésorerie positifs» pour résoudre même les problèmes les plus immédiats. Selon le US Government Accountability Office (GAO), un seul puits peut coûter entre 20 000 $ et 150 000 $ à récupérer. La fracturation hydraulique ne peut pas récupérer autant de produit par puits que l'exploration pétrolière traditionnelle, de sorte que le coût du nettoyage peut s'additionner. De nombreuses entreprises étant au bord de la faillite avant même la pandémie actuelle – un rapport de l'Institute for Energy Economics and Financial Analysis a révélé que les faillites en 2019 représentaient à elles seules 26 milliards de dollars de dettes – il ne reste pas grand-chose à dépenser pour une activité qui ne le fait pas. faire de l'argent.

Afin de s'assurer que ces sites soient bouchés, le BLM et les gouvernements des États établissent des obligations pour financer le nettoyage si la société responsable venait à disparaître. Mais, comme le GAO l'a signalé à plusieurs reprises au fil des ans, les montants des obligations – qui n'ont même pas été mis à jour pour tenir compte de l'inflation depuis les années 1950 – fixés par le BLM sont totalement insuffisants pour couvrir le coût réel du nettoyage. Les obligations au niveau des États ne sont que légèrement meilleures.

«Le problème des puits abandonnés met vraiment en lumière le fait qu'il s'agit d'une industrie qui n'a pas été en mesure de faire face à sa propre pollution et à ses propres coûts d'exploitation réels», explique Steinzor. Il y a même eu des cas où des sociétés ont évité de payer complètement leurs obligations, même si les obligations étaient si basses.

Les sociétés pétrolières et gazières qui éprouvent des difficultés financières «diront désormais que (l'abandon des puits est) circonstanciel en raison de COVID et du ralentissement économique», explique Steinzor, «mais elles ont fait des choix en cours de route pendant des décennies pour ne pas fermer et abandonner correctement et boucher leurs puits de manière responsable.

Les entreprises en bonne santé peuvent avoir du mal après un accident aussi important, mais pourraient probablement rebondir – l'industrie du pétrole et du gaz, opérant sur des marges minces ou inexistantes, n'a jusqu'à présent été solvable qu'en raison d'une réglementation laxiste et d'importants renflouements du gouvernement. Comme Feit a co-écrit dans un rapport pour CIEL sur les industries du pétrole, du gaz et du plastique, un renflouement massif en cas de pandémie ne fera que retarder le déclin inévitable des industries. Selon les principes du marché libre que la droite et les autres capitalistes prétendent aimer, selon presque toutes les définitions, l'industrie pétrolière et gazière américaine a échoué. Pourtant, le gouvernement et les institutions financières semblent toujours enclins à leur accorder un renflouement massif – encore une fois! – de toute façon.

Au lieu de verser des milliards dans un autre plan de sauvetage infructueux du pétrole et du gaz, certains estiment que l'argent serait beaucoup mieux adapté pour financer le nettoyage des puits orphelins. Des États comme le Colorado et l'Ohio ont récemment augmenté le financement de ces efforts, mais sans le soutien fédéral, ce financement ne sera probablement pas suffisant. Avec seulement l'argent alloué au nettoyage maintenant, la perspective de boucher chaque puits inactif ou orphelin est fondamentalement insurmontable. Les autorités de l'État de Pennsylvanie estiment que le coût du nettoyage de chaque puits de l'État coûterait environ 7 milliards de dollars. «Aux niveaux de financement actuels, cela prendrait environ 17 000 ans à l'agence (d'État pour l'environnement)», a déclaré par courrier électronique Matt Kelso, responsable des données et de la technologie chez FracTracker Alliance.

Alors que le ralentissement massif actuel de l'industrie de la fracturation se joue, le problème ne fera que se multiplier. "Les ordres de grandeur de ce problème", a déclaré Kate Kelly, directrice des Terres publiques au Center for American Progress. "Je ne pense pas que nous apprécions pleinement à ce stade."

Bien que l'utilisation de l'argent public pour nettoyer après que les sociétés pétrolières et gazières ne soient pas idéales – le mouvement environnemental a été construit sur un principe de «pollueur-payeur» – la quantité considérable de puits orphelins sans documentation, vieille de plusieurs décennies, rend impossible la traçabilité les parties responsables susceptibles de faire faillite. C’est pourquoi, au lieu de cela, certains groupes cherchent des moyens d’éviter que cette situation ne se reproduise à l’avenir.

En finançant les nettoyages de puits orphelins existants, il est possible d'être proactif et d'anticiper le message selon lequel le public finira toujours par nettoyer les sociétés de combustibles fossiles. Par exemple, Kelly a déclaré: «vous pouvez attribuer un financement (puits orphelin) aux États, au gouvernement fédéral et aux tribus démontrant qu'ils ont des exigences de cautionnement adéquates à l'avenir». Kelly a souligné qu'il existe également des mécanismes d'application déjà dormants qui empêchent les entreprises de participer à des ventes de location si elles négligent leurs responsabilités de remise en état. Il existe également un programme fédéral sur les puits orphelins, établi dans le cadre de la loi sur la politique énergétique de 2005, qui ne dispose d'aucun mécanisme de financement ou d'application qui pourrait également être réorganisé et financé par des programmes liés à la pandémie.

Le fait de consacrer de l'argent à d'importants efforts de mobilisation pour le nettoyage des puits pourrait également constituer une énorme création d'emplois et une opportunité de relance majeure. Les millions de puits non bouchés doivent non seulement être bouchés, mais ils doivent également être localisés; et les personnes qui seraient bien équipées pour de tels travaux d'arpentage et de nettoyage sont les mêmes personnes qui ont pu être licenciées par l'industrie pétrolière et gazière.

Les récents ralentissements massifs signifient que les puits abandonnés peuvent également se trouver aux mêmes endroits où les sociétés pétrolières et gazières opèrent déjà, ce qui signifie que de nombreux travailleurs n'auront probablement même pas à déménager – et la législation pourrait garantir que la création d'emplois grâce au nettoyage des puits soit principalement locale. Les économies étatiques et locales qui dépendent de l'industrie pourraient grandement bénéficier d'un tel stimulus qui fournit non seulement du financement, mais aussi des emplois.

Certains partisans considèrent un programme de nettoyage comme faisant partie d'un plan plus vaste pour gérer le déclin de l'industrie des combustibles fossiles. "Lorsqu'une transition est désorganisée, cela n'a pas bien fonctionné pour les communautés ou les travailleurs", a déclaré Donaghy. Nous pouvons voir cela se produire en temps réel: des dizaines de milliers – sinon des centaines de milliers, après le crash de mardi – d'employés de gaz de schiste sont licenciés en raison de la crise actuelle. Les déclins prévus pourraient créer de nouvelles opportunités pour ces travailleurs.

Megan Milliken Biven, ancienne analyste de programme au Bureau de gestion de l'énergie océanique du ministère de l'Intérieur, travaille avec des groupes environnementaux sur un projet de loi qui non seulement accroît l'application de la loi pour la surveillance des puits abandonnés, mais veille également à ce qu'il y ait un moratoire sur la construction. résidences sur d'anciens sites pétroliers et gaziers. Les puits ne sont pas au milieu de nulle part », a déclaré Biven Truthout. «Ils sont au milieu des communautés. Ils sont dans les hôpitaux. Ils sont à côté des écoles. Ils sont à côté des maisons que les gens possèdent, dépréciant la valeur des propriétés », a-t-elle déclaré.

Le projet de loi que Milliken Biven rédige comprend également des moratoires sur l'ouverture de nouveaux sites, car les prix ne continueront de chuter que si davantage de pétrole est dragué. Et, bien sûr, le moyen le plus simple d'empêcher la masse de puits abandonnés et non bouchés est de cesser de créer de nouveaux puits en premier lieu – l'abstinence, mais pour les entreprises de combustibles fossiles.

Les défenseurs de l'environnement peuvent hésiter à adopter de tels projets de loi, de peur d'être considérés comme opportunistes dans la création d'une «liste de souhaits» pour le climat. Mais ils n'ont qu'à regarder le cours accéléré du capitalisme en cas de catastrophe, à savoir les renversements sans précédent des règles environnementales qui sont adoptés au nom de la pandémie. Si les pollueurs et l'aile droite sont prêts à utiliser la pandémie pour rendre le monde plus sale et plus dangereux au profit des profits, la communauté du climat ne devrait pas craindre de la nettoyer et de la rendre un meilleur endroit où vivre.

Cette histoire a été initialement publiée dans Truthout et est republiée ici dans le cadre de Covering Climate Now, une collaboration mondiale de journalisme renforçant la couverture de l'histoire du climat.


Image principale gracieuseté de J. Pat Carter / Getty Images.

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