Vous voulez ralentir la crise climatique? N'utilisez pas de plastiques à usage unique.


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Par: Annie Leonard

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L'industrie des combustibles fossiles dépend de notre dépendance au plastique. Nous pouvons l'affamer.

L'industrie des combustibles fossiles est en difficulté et a une idée sournoise de se sauver: elle veut produire beaucoup plus de plastique. Beaucoup de gens ne le réalisent pas, mais presque tout le plastique est fabriqué à partir de combustibles fossiles. Ainsi, les mêmes sociétés pétrolières et gazières dont les produits ont surchauffé la planète sont également derrière les montagnes de plastique qui jonchent nos communautés, nos plages et nos océans.

Maintenant, alors que la pression augmente pour éliminer progressivement les combustibles fossiles au nom de la survie climatique, les géants de l'industrie, dont ExxonMobil, Shell, BP et Chevron Phillips, envisagent une augmentation de la production de plastique comme une bouée de sauvetage économique. L'industrie pétrochimique a annoncé des investissements de plus de 200 milliards de dollars depuis 2010 pour accroître la capacité de production aux États-Unis. Pour blanchir cet effort apparent visant à verrouiller une utilisation accrue des plastiques pour les décennies à venir, l'industrie a doublé sur une affirmation de relations publiques qu'elle a élaborée pour la première fois il y a 40 ans: le recyclage du plastique mettra fin à la pollution par les plastiques. C’est un mensonge presque aussi effronté que le mensonge de ces mêmes entreprises selon lequel leurs produits ne provoquent pas le réchauffement climatique. En fait, seulement 9% de tous les plastiques produits en masse jamais créés ont été recyclés.

Greenpeace, où je travaille, collabore avec des scientifiques, des fonctionnaires et des militants du monde entier pour vaincre cet assaut contre la santé publique et planétaire, et nous pensons que la bataille est en train de tourner en notre faveur. Il y a dix ans, l'industrie pétrolière semblait imparable. Le modèle économique de l’industrie pétrolière repose sur le mythe d’une demande en augmentation constante. La fracturation hydraulique et d'autres nouvelles technologies ouvraient de nouvelles perspectives de production. Les dépenses en capital pour l'exploration, le forage, les pipelines et d'autres infrastructures ont explosé en supposant que «si vous le construisez, elles viendront».

Le paysage a radicalement changé depuis lors. Les avertissements des scientifiques sur la réalité et les coûts du changement climatique sont clairs. Les urgences climatiques se déroulent en temps réel alors que l'Australie éclate en flammes, les Caraïbes subissent un ouragan record après l'autre et la sécheresse écrase les agriculteurs du Sahel africain. Les grèves climatiques menées par les jeunes ont accru les enjeux politiques et de plus en plus de gouvernements demandent des versions d'un Green New Deal qui laisseront les combustibles fossiles dans le sol. Même la classe financière est en train de s'acharner sur les combustibles fossiles, car certaines des plus grandes sociétés d'investissement du monde ont déclaré qu'elles cesseraient de financer des projets de déstabilisation climatique comme le forage pétrolier dans l'Arctique. Nous pouvons enfin voir, à l'horizon, un monde au-delà des énergies fossiles.

Pourtant, même si nous insistons pour une transition rapide et équitable vers des sources d'énergie respectueuses du climat, nous devons reconnaître que la production de combustibles fossiles se poursuivra à moins que la grande majorité des plastiques à usage unique ne soient également éliminés. Il y a des cas limités où les plastiques à usage unique peuvent avoir un sens – par exemple, dans les masques et autres équipements de protection que les agents de santé doivent porter pour traiter les patients atteints de coronavirus. Mais la maximisation des bénéfices des entreprises, et non les besoins humains, est la raison pour laquelle la production de plastiques à usage unique a explosé au cours des dernières décennies. Par exemple, Unilever a été le pionnier de l '«économie des sachets», qui commercialise des produits en emballages en plastique à usage unique pour plaire aux consommateurs à faible revenu qui ne peuvent pas se permettre de plus grandes quantités de déodorant ou de shampooing. Les sachets submergent les systèmes d'infrastructures municipales et ne peuvent pas être recyclés, imposant une double norme intrusive qui exploite les inégalités. Comme pour la plupart des fléaux environnementaux, la pollution qui en résulte frappe plus durement les personnes de couleur et les communautés pauvres et ouvrières.

Et l'industrie des plastiques est déterminée à poursuivre son expansion pendant des décennies. Les 200 milliards de dollars d'investissements prévus de l'industrie, répartis sur plus de 340 projets, visent à tripler la production mondiale d'ici 2050 (lien ici). ExxonMobil promet à elle seule d'investir plus de 20 milliards de dollars sur 10 ans dans ce qu'elle appelle «Growing the Gulf», une initiative visant à augmenter la production de «plus d'une douzaine de grands projets chimiques, de raffinage, de lubrification et de gaz naturel liquéfié» le long du Texas et de la Louisiane côtes.

On peut prévoir que les revendications douteuses d'ExxonMobil, qui incluent une promesse de créer des «dizaines de milliers d'emplois», sont omises du fait que l'expansion de l'industrie est rendue possible en partie par des subventions gouvernementales massives – en d'autres termes, par les contribuables. La nouvelle usine pétrochimique ExxonMobil est en train de construire au Texas avec une filiale de la compagnie pétrolière saoudienne Aramco appartenant à l'État qui a reçu environ 460 millions de dollars de subventions. Exxon a reçu environ 62 millions de dollars rien qu'en 2017 pour ses raffineries de Louisiane et sa production de plastiques. Shell a reçu 1,6 milliard de dollars de subventions de l'État pour son craqueur d'éthane de Pennsylvanie.

Les entreprises de biens de consommation telles que Coca-Cola, Nestlé et Unilever ont rejoint l'industrie pétrochimique dans son rêve de «plastique pour toujours» qui conditionnent une part croissante de leurs produits dans du plastique à usage unique. Les bouteilles et conteneurs des entreprises font souvent partie des 8 millions de tonnes de plastique qui pénètrent dans les océans chaque année. Certains de ces articles de consommation jetés se retrouvent dans le Great Pacific Garbage Patch, un gigantesque tourbillon de débris à mi-chemin entre Hawaï et la Californie qui est à peu près de la taille de l'État de l'Alaska. Le plastique a également été trouvé dans plus de 60 pour cent de tous les oiseaux de mer et dans 100 pour cent des tortues marines.

Malgré ces histoires d'horreur, la réponse de l'industrie n'est pas de limiter la production de plastique à usage unique; il veut augmenter sa production tout en se faisant passer pour de bonnes entreprises citoyennes en affirmant que tous ces sacs à provisions, bouteilles de shampoing et cartons de légumes supplémentaires peuvent être recyclés. L'Alliance to End Plastic Waste ressemble au nom d'une organisation respectueuse de l'environnement, mais le groupe est en fait parrainé par ExxonMobil, Chevron Phillips, Shell, Dow, PepsiCo, Procter & Gamble et des dizaines d'autres sociétés géantes. Selon eux, le coupable n’est pas du plastique mais des «déchets plastiques», ce que David Taylor, PDG de Procter & Gamble, affirme avec pitié «n’appartient pas à nos océans ni nulle part dans l’environnement». La solution, disent-ils, est une meilleure gestion des déchets et plus de recyclage. Mais des décennies d'expérience et d'études scientifiques ont démontré que le recyclage des plastiques ne fonctionne tout simplement pas, du moins pas à l'échelle proportionnelle à la production et à la commercialisation sans cesse croissantes de plastiques. Une enquête évaluée par les pairs sur les 367 installations de recyclage du pays a révélé que seules les bouteilles et les cruches en plastique PET # 1 et HDPE # 2 peuvent légitimement être étiquetées comme recyclables.

Au lieu de ces fausses solutions, ce qui est vraiment nécessaire est clair. Pour faire face à la crise des plastiques, nous devons d'abord arrêter de produire autant de plastique. À cette fin, nous devons faire pression sur les entreprises de biens de consommation pour qu'elles cessent de dépendre du plastique à usage unique et investir à la place dans des modèles de consommation de «réutilisation et recharge». Les gouvernements devraient interdire les applications inutiles de plastiques à usage unique, tels que les sacs à provisions en plastique, et cesser également de subventionner les combustibles fossiles. Les individus peuvent refuser d'acheter des plastiques inutiles, rechercher des alternatives et adopter un mode de vie «réduire et réutiliser».

En fin de compte, la crise des plastiques est enracinée dans la culture du jetable de commodité à court terme que les entreprises encouragent. Nous devons rejeter leurs récits séduisants selon lesquels l'achat de trucs jetables apporte soi-disant un épanouissement personnel. Dans le cadre du paradigme actuel, nous extrayons des combustibles fossiles à un coût économique et social énorme pour fabriquer des produits que les gens utilisent pendant quelques minutes mais pollueront pendant des générations. Cela a-t-il vraiment du sens pour autre chose que les marges bénéficiaires de ces sociétés?

La crise des plastiques et la crise climatique sont deux fronts dans la même bataille. Nous ne pouvons pas mettre fin à l'ère des plastiques à usage unique sans arrêter l'industrie des combustibles fossiles, et nous ne pouvons pas arrêter l'industrie des combustibles fossiles sans mettre fin aux plastiques à usage unique. Rejoignez-nous. Ensemble, nous pouvons construire un avenir plus propre et plus sain pour tous.

Cette histoire a été initialement publiée dans The Nation et est republiée ici dans le cadre de Covering Climate Now, une collaboration mondiale de journalisme renforçant la couverture de l'histoire du climat.


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