Chickens, Sheep, And… Panneaux solaires


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Par: Lynn Freehill-Maye

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Lorsque Jackie Augustine ouvre une porte de poulailler un matin de printemps rapide dans le nord de l'État de New York, les poules s'envolent comme des jouets à remonter. Pourtant, comme en témoigne leur faible odeur de basse-cour, ils ne sont pas alimentés par batterie mais très vivants.

Ce sont des «poulets solaires». Dans cette coopérative d'oeufs de la communauté locale, Geneva Peeps, les oiseaux vivent avec l'énergie solaire tout autour d'eux. Leur poulailler est construit sous des panneaux photovoltaïques, et même à l'extérieur, ils passeront du temps sous eux, à l'abri du soleil, de la pluie et des faucons.

Geneva Peeps est l'une des nombreuses expériences en agrivoltaique, ou colocalisation de panneaux solaires et de production alimentaire, entreprises aux États-Unis. Cette pratique avait déjà eu lieu dans des pays comme le Royaume-Uni et l'Uruguay. Au cours des dernières années, davantage de programmes pilotes ont été mis en place dans des États comme New York. Et avec la capacité photovoltaïque qui devrait plus que doubler (à nouveau) au cours des cinq prochaines années, certains développeurs étudient si l'agro-photovoltaïque peut apaiser les inquiétudes concernant les terres agricoles cédées à la production solaire.

«Vous voyez des agriculteurs vendre des terres et les transformer en énergie solaire», explique Greg Barron-Gafford, professeur agrégé à l'Université de l'Arizona, qui étudie les impacts du changement à grande échelle de l'utilisation des terres. «Nous espérons que cela pourrait nous permettre de maintenir une production alimentaire plus importante dans les zones qui ont besoin de production d'énergie.»

Trouver le bon appariement

L'agrivoltaique ne comprend pas seulement les poulets. D'autres animaux d'élevage peuvent également errer autour des panneaux solaires, et certains chercheurs expérimentent également la plantation de cultures.

Les animaux qui broutent autour des champs solaires offrent plusieurs avantages, disent les partisans de l'agro-voltaïque. Non seulement leur fumier enrichit le sol, leur grignotage empêche les plantes de pousser trop haut et d'ombrer les panneaux. Autre avantage: ils réduisent les coûts d'entretien de la végétation, réduisant le besoin de tondeuses à gazon ou de paysagistes.

Le fondateur Jeff Henderson détient un poulet à Geneva Peeps, une coopérative communautaire d'oeufs à Genève, New York. Geneva Peeps est l'une des nombreuses expériences en agrivoltaique, ou co-implantation de panneaux solaires et de production alimentaire.

Des programmes pilotes d'agrivoltaique ont essayé de nombreux brouteurs – avec un succès variable. Les poulets de Geneva Peeps, par exemple, ne broutent pas les centrales électriques. Le fondateur Jeff Henderson admet qu'il doit encore parfois allumer la tondeuse à gazon.

Lorsque les panneaux solaires sont élevés pour qu'ils puissent errer en dessous, les vaches font mieux, comme le montre un pilote de l'Université du Massachusetts. Mais le coût plus élevé des matériaux pour élever des panneaux a empêché le «bétail solaire» de s'installer. Des chèvres ont également été jugées, mais elles sautent parfois sur des panneaux et mâchent des fils.

Le vainqueur du bétail jusqu'à présent a été le mouton calme, mangeant tout et n'importe quoi. En fait, la plupart des membres de l'American Solar Grazing Association, fondée en 2017, sont des bergers. (Les abeilles peuvent également faire partie du mélange avec les moutons.)

Des chercheurs, comme le Dr Barron-Gafford de l'Université de l'Arizona, étudient également la façon dont les cultures poussent sous des panneaux.

Le Dr Barron-Gafford a remarqué que dans le désert, les cactus saguaro passent leurs 10 à 15 premières années à pousser à l'ombre des mesquites. En supposant que l'ombre des panneaux solaires pourrait également bénéficier aux cultures, il a étudié comment les installations agrivoltiques affectaient les rendements alimentaires et l'utilisation de l'eau dans les zones arides. Parmi ses découvertes: les plants de poivrons Chiltepin ont produit trois fois plus de fruits et les tomates deux fois plus sous des panneaux photovoltaïques. Ils nécessitaient moins d'irrigation et les températures sous les panneaux où les cultures poussaient étaient également plus basses.

"Vous voyez de plus en plus d'installations solaires dans les zones rurales", explique le Dr Barron-Gafford. «Nous voyons ici que le fait de mettre le solaire au-dessus de la tête peut fournir une source d'énergie constante, peut réduire l'eau dont vous avez besoin et que la nourriture redonne à votre solaire en l'aidant à se refroidir (par transpiration).»

À la recherche d'un terrain d'entente

Pourtant, des tensions persistent entre l'énergie solaire et l'agriculture. Les agriculteurs qui louent les terres sur lesquelles ils cultivent s'inquiètent souvent de ce que leurs propriétaires les louent à quelqu'un d'autre, y compris des fermes solaires. Et les résidents ruraux voudront peut-être que leur région conserve son patrimoine agricole. Un développeur californien, Cypress Creek Renewables, a agité la campagne de New York en 2016 en envoyant un courrier de masse aux agriculteurs à la recherche de baux sur des champs de plus de 20 acres.

Lewis Fox, co-fondateur de l'American Solar Grazing Association, a découvert que la participation d'animaux aide les sceptiques solaires à abaisser leurs défenses. Il amènera des agneaux à une journée portes ouvertes du projet et trouvera les locaux un peu plus ouverts. Souvent, dit-il, ils trouvent rassurant que les terres locales puissent rester dans l'agriculture, même si de l'énergie solaire est ajoutée.

«L'énergie solaire en général n'est pas familière aux gens, et si vous entendez qu'il y a un grand développement dans votre ville, les gens deviennent naturellement défensifs, un peu méfiants», dit M. Fox. «Il y a du soutien, mais aussi beaucoup de préoccupations. Une fois que les gens se rendent sur un site et le voient brouté, il clique en quelque sorte. Un programme de pâturage bien géré sur un site est très productif. Ce n'est pas seulement jeter quelques moutons et les laisser aller n'importe où pendant une saison. Nous pouvons élever beaucoup de viande sur un acre de panneaux surélevés. C’est une forme sérieuse d’agriculture. »

Pourtant, M. Fox a vu des amis de l'industrie laitière perdre des terres louées. L'agrivoltaique ne peut apaiser toutes ces tensions, concède-t-il. «Je ne pense pas que la mise en place de contrats de pâturage va régler le problème des personnes qui perdent des terres louées», dit-il. "Il est absolument important que les développeurs soient de bons acteurs travaillant de manière éthique."

Certains développeurs solaires disent qu'une autre clé pour être mieux reçu pourrait être de ne pas «co-localiser» l'énergie solaire et l'agriculture sur les mêmes parcelles de terrain. «Au lieu de 100 acres de terres agricoles de premier choix, nous devrions travailler avec quatre agriculteurs et utiliser chacun 25 acres de terres agricoles marginales», suggère Bill Jordan, fondateur et PDG de Jordan Energy & Food Enterprises LLC, une société basée à Albany qui se spécialise dans placement photovoltaïque à la ferme.

M. Jordan fait valoir que l'énergie solaire peut effectivement aider à sauver les fermes plus facilement si les panneaux sont situés sur les terres agricoles les plus humides et les plus vallonnées de la propriété ou sur les toits. "Il y a beaucoup d'énergie solaire qui peut pousser les agriculteurs à quitter l'agriculture ou diversifier la ferme familiale", dit-il.

Les poulets sont d'abord arrivés

M. Henderson ne connaissait pas l’agroalimentaire lorsqu’il a fondé Geneva Peeps en 2015. Son objectif était simplement d’aider les familles locales à élever des poulets. Les coopératives d'arrière-cour ne sont pas autorisées dans la ville de Finger Lakes à Genève, dans l'État de New York, mais il a trouvé des zones zonées industrielles où elles seraient autorisées.

Quarante familles partagent maintenant des quarts hebdomadaires de soins au poulet de 10 à 15 minutes. Mme Augustine pédale pour son quart de travail, et avec son casque de vélo toujours en place, vérifie la nourriture et l'eau des poules. En retour, elle et ses collègues reçoivent une douzaine d'œufs ou plus à la fois.

L’année suivant le lancement, M. Henderson a installé pour 44 kilowatts de panneaux solaires, alimentant à la fois l’exploitation et produisant un excédent pour le réseau grâce à la facturation nette. Il n'y avait pas assez de place sur les poulaillers pour installer des panneaux de toit, mais il avait plus d'un acre de terre – plus de 180 pondeuses étaient vraiment nécessaires. M. Henderson n'était au courant d'aucune ferme similaire combinant solaire et poulets, mais il pensait que le projet pourrait être un modèle de durabilité local.

"Nous savions qu'ils pouvaient tous coexister ensemble, car il n'y a aucune raison pour laquelle vous ne pouvez pas avoir de panneaux solaires et de poulets", a déclaré M. Henderson. «L'un des espoirs est que cela donnera aux gens une idée de la façon dont vous pourriez le faire.»

Cette histoire a été initialement publiée dans The Christian Science Monitor et est republiée ici dans le cadre de Covering Climate Now, une collaboration mondiale de journalisme renforçant la couverture de l'histoire du climat.


Image principale gracieuseté de Jeff Henderson / CS Monitor.

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