Les modèles climatiques ont sous-estimé la fonte du Groenland, avec un impact catastrophique sur le monde entier


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Par: Hannah Thomasy

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Les scientifiques s'inquiètent du fait que les modèles climatiques actuels ne tiennent pas pleinement compte de l'impact des conditions atmosphériques sur la calotte glaciaire du Groenland et, par conséquent, peuvent sous-estimer considérablement la fonte.

Il n’est pas surprenant que le réchauffement des températures soit une mauvaise nouvelle pour la calotte glaciaire du Groenland, une masse de glace qui fait 3 fois la taille du Texas. Mais la température n'est pas le seul facteur qui contrôle la vitesse de fonte de cette monstrueuse calotte glaciaire.

De nouvelles recherches menées par des scientifiques de l'Université Columbia, de la NASA et de l'Université de Liège en Belgique montrent que les conditions atmosphériques jouent un rôle important dans la conduite des événements de fonte majeurs.

En termes de fonte, 2019 a été l'une des pires années pour la calotte glaciaire du Groenland depuis le début des mesures en 1948. Elle a enregistré la deuxième plus grande quantité de ruissellement et a été la pire année de tous les temps en termes «d'anomalie négative du bilan massique de surface».

Le bilan massique de surface tient compte de la quantité de masse ajoutée à la surface de la calotte glaciaire (généralement par accumulation de neige) par rapport à la quantité de masse perdue de la surface (en raison de la fonte, de l'évaporation et / ou de morceaux de glace casser les bords).

En termes de fonte, 2019 a été l'une des pires années pour la calotte glaciaire du Groenland depuis le début des mesures en 1948.

Comparé au bilan massique moyen de 1981 à 2010, en 2019, il y avait une anomalie de perte de masse superficielle d'environ 320 gigatonnes de glace – suffisamment d'eau pour remplir 128 millions de piscines olympiques.

L'auteur principal de la nouvelle étude Marco Tedesco, climatologue à l'Observatoire de la Terre Lamont-Doherty de l'Université de Columbia, a déclaré que des conditions atmosphériques inhabituelles en 2019 étaient des contributeurs importants à cette perte record.

Source: Sean Gallup / Getty Images

Dans une grande partie du Groenland, les conditions anticycloniques étaient anormalement persistantes. Ces conditions ont rendu difficile la formation de nuages, donc un ciel clair a prévalu. "Lorsque le ciel est dégagé", a déclaré Tedesco, "vous avez plus d'énergie du Soleil atteignant la surface de la glace, ce qui signifie que vous avez une avancée dans la fonte."

Un ciel dégagé signifiait également qu'il y avait moins de neige; les chutes de neige contribuent grandement au bilan massique de la couche de glace.

Les conditions anticycloniques persistantes, dans lesquelles les vents se déplacent dans le sens des aiguilles d'une montre dans l'hémisphère Nord, ont également attiré de l'air chaud et humide de près de l'est des États-Unis et du Canada dans le nord et l'ouest du Groenland, favorisant en fait des conditions nuageuses. Dans cette zone de la calotte glaciaire, cependant, les nuages ​​chauds et humides ont également augmenté la fonte.

Les scientifiques pensent que ces conditions atmosphériques sont liées aux changements qui ont été observés dans le jet stream.

"Il semble que lorsque vous avez un jet stream wavier, il fonctionne presque comme un mécanisme de piégeage pour les conditions anticycloniques", a déclaré Tedesco. «Cela crée ces poches de conditions très persistantes.» Bien que nous ne comprenions toujours pas pleinement tous les mécanismes qui affectent l'ondulation du courant-jet, Tedesco a déclaré que cela était probablement lié au changement climatique.

L'impact du Groenland sur le reste du monde

Ce qui se passe au Groenland pourrait avoir des implications importantes pour le reste de la planète: Tedesco a déclaré que la calotte glaciaire du Groenland est actuellement le plus grand contributeur à l'élévation du niveau de la mer.

Si toute la calotte glaciaire fondait, le niveau de la mer augmenterait de 7 mètres, ce qui serait catastrophique pour de nombreuses villes côtières et pour les centaines de millions de personnes qui vivent à proximité du niveau de la mer.

Et l'impact d'une fusion continue pourrait être dévastateur. Eric Rignot, glaciologue à l'Université de Californie à Irvine, non impliqué dans l'étude, a déclaré qu'une énorme quantité de la calotte glaciaire du Groenland est à haut risque de fondre. Si cette glace à haut risque fondait, a-t-il dit, il suffirait d'élever le niveau de la mer de 3 mètres, soit près de 10 pieds. Dans un scénario encore plus grave, si toute la calotte glaciaire fondait, le niveau de la mer augmenterait de 7 mètres, soit près de 23 pieds, ce qui serait catastrophique pour de nombreuses villes côtières et pour les centaines de millions de personnes qui vivent près du niveau de la mer.

Source: David L. Ryan / The Boston Globe via Getty Images

Des études comme celle-ci sont importantes pour construire de meilleurs modèles afin de comprendre comment notre avenir sera affecté. Tedesco a déclaré que les modèles actuels pourraient sous-estimer considérablement la fusion future.

"Il est important de comprendre sur quelles échelles de temps cela aura lieu car le processus de fusion rapide a commencé", a déclaré Rignot.

"Les deux événements de fonte les plus importants des 500 dernières années ont été enregistrés en 2012 et 2019", a-t-il déclaré. «Cela nous dit quelque chose. Au moins subjectivement, les grands événements de fonte sont susceptibles de devenir la norme, et non des événements isolés se produisant tous les siècles. »

Eos d'AGU (@AGU_Eos) | Twitter

Cette histoire est apparue à l'origine dans le magazine Eos d'AGU et est republié ici dans le cadre de Covering Climate Now, une collaboration journalistique mondiale pour renforcer la couverture de l'histoire du climat.


Image principale gracieuseté de Steffen M. Olsen / DMI via Associated Press.

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