La côte de l'Antarctique devient verte avec des algues en raison du réchauffement climatique


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Dans une nouvelle étude, les chercheurs ont découvert que les algues microscopiques poussant à la surface de la neige dans la péninsule antarctique se propagent à mesure que les températures mondiales continuent d'augmenter. Alors que la fonte de la neige pourrait entraîner une croissance accrue des algues, ce qui peut aider à séquestrer le dioxyde de carbone, des températures plus chaudes pourraient également affecter les populations d'animaux sauvages telles que les pingouins, dont les algues dépendent pour leur source de nutriments pour se développer. À long terme, les scientifiques disent que si le changement climatique ne s’arrête pas, la neige de la péninsule fondra complètement et il n’y aura plus d’algues.

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L'étude, publiée dans la revue La nature, a été menée par une équipe de scientifiques de l'Université de Cambridge et du British Antarctic Survey. Ils ont étudié les données satellitaires recueillies entre 2017 et 2019 par l'Agence spatiale européenne (ESA), et collecté des mesures dans la baie de Ryder, l'île d'Adélaïde, la péninsule Fildes et l'île King George pour cartographier les algues microscopiques.

Ils ont découvert que le réchauffement climatique a conduit à la prolifération d'algues microscopiques à la surface de la neige le long de la péninsule Antarctique, rendant la neige si verte qu'elle peut être repérée depuis l'espace. Les scientifiques disent que les algues dépendent des excréments des oiseaux marins et des mammifères, tels que les pingouins, qui sont des fertilisants riches pour la prolifération des algues.

«Il s'agit d'une avancée significative dans notre compréhension de la vie terrestre en Antarctique et de la façon dont elle pourrait changer dans les années à venir à mesure que le climat se réchauffe», a déclaré le co-auteur du document Matthew Davey de l'Université de Cambridge.

La croissance des algues ne signifie pas nécessairement de mauvaises nouvelles. «Les algues des neiges sont un élément clé de la capacité du continent à capter le dioxyde de carbone de l'atmosphère grâce à la photosynthèse», a expliqué Davey.

Mais avec une croissance plus importante des algues, la neige blanche deviendra plus foncée, ce qui absorbe davantage de chaleur solaire. Les scientifiques disent que nous ne savons donc toujours pas quel pourrait être l'impact net d'une croissance généralisée des algues.

Ils ont également souligné que la croissance généralisée des algues, provoquée par le réchauffement des températures, pourrait finir par être interrompue par un temps de plus en plus chaud en raison du changement climatique. Les températures pourraient tellement augmenter que la neige de la péninsule fond complètement, emportant toutes les algues des neiges.

«Si ça chauffe un peu, vous obtenez beaucoup plus de fleurs. S'il se réchauffe beaucoup, l'ensemble du système pourrait se bloquer complètement car il n'y a pas de neige », a déclaré Davey.

La perte de neige pourrait en outre avoir un impact négatif sur la survie des espèces sauvages telles que les pingouins, dont les algues dépendent pour la croissance de leurs nutriments.

Une augmentation sans précédent de la température se produit déjà en Antarctique, en particulier dans la péninsule, la partie la plus septentrionale du continent, qui a les températures les plus chaudes de la région antarctique. En janvier, la partie la plus chaude de l'année pour l'hémisphère sud, les températures atteignent en moyenne un peu plus de 0 degrés Celsius, mais elles se réchauffent rapidement avec le temps.

Une vague de chaleur en Antarctique a fait fondre environ 20% de la neige de l'île Eagle en 9 jours en février de cette année, ont déclaré les chercheurs. Une station a enregistré des températures record avec un maximum de 18,3 degrés Celsius, qui était plus chaud que la température à Hong Kong au cours de la même période.

En plus de rendre la région verte, la vitesse à laquelle la région de l'Antarctique se réchauffe peut entraîner des effets dévastateurs ressentis dans le monde entier. Même une légère augmentation du réchauffement pourrait entraîner l'effondrement des plates-formes de glace le long de la péninsule.

Les plateaux de glace agissent comme des bouchons pour soutenir et stabiliser les calottes glaciaires existantes qui sont fixées au sol. S'ils s'effondrent, cela pourrait accélérer la vitesse à laquelle les calottes glaciaires disparaissent, ce qui libérerait de grandes quantités de dioxyde de carbone et de méthane qui y sont séquestrés dans l'atmosphère.

Elle entraînera également une nouvelle élévation du niveau de la mer, qui a déjà eu un impact sur la sécurité physique des communautés des États insulaires du Pacifique, et menacera le milliard de personnes vivant le long des côtes du monde, dont beaucoup se trouvent en Asie.


Image principale gracieuseté de Matt Davey / Université de Cambridge / SAMS / AFP.

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