Plus de 500 espèces au bord de l'extinction


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Les scientifiques avertissent que la sixième extinction massive de la faune sauvage s'accélère, avec plus de 500 espèces d'animaux terrestres maintenant sur le point de disparaître à jamais dans les 20 prochaines années. La cause profonde est la destruction humaine de la nature – sans laquelle ce taux de perte de biodiversité aurait pris des milliers d'années, et non deux décennies.

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Une nouvelle analyse, publiée dans la revue Actes de l'Académie nationale des sciences, montre que 500 espèces sont maintenant au bord de l'extinction au cours des deux prochaines décennies, qui est comparable au nombre d'espèces perdues au cours du siècle précédent. Ce taux de perte, selon les chercheurs, aurait s'étalé sur des milliers d'années sans la destruction effrénée de la nature par l'humanité.

La recherche a été menée conjointement par des scientifiques de l’Institut mexicain d’écologie (UNAM), de l’université de Stanford et du département des sciences végétales du Missouri Botanical Garden.

En examinant les données sur 29 400 espèces de vertébrés terrestres répertoriées comme menacées sur la Liste rouge de l'UICN, les scientifiques ont découvert 515 espèces dont la population est déjà inférieure à 1 000 et dont la moitié de ces espèces en comptait moins de 250. La plupart de ces animaux vivent dans des zones tropicales et subtropicales, avec 30% des espèces quasi éteintes en Amérique du Sud, 21% en Océanie et 21% en Asie.

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Parmi les espèces animales terrestres avec moins de 1 000 et sont sur le point de disparaître, le rhinocéros de Sumatra, le roitelet de Clarión, la tortue géante d'Española et la grenouille arlequin.

Les scientifiques disent que leurs résultats montrent que le la sixième extinction massive de la faune sur Terre s'accélère rapidement, ce qui pourrait signifier un point de basculement pour l'effondrement de l'existence de l'humanité sur la planète. En effet, la perte d'une espèce peut créer un effet domino qui pousse les autres espèces qui en dépendent sur le bord.

"Les interactions écologiques étroites des espèces au bord du fleuve tendent à déplacer d'autres espèces vers l'anéantissement lorsqu'elles disparaissent", ont écrit les chercheurs. "L'extinction engendre l'extinction."

Des exemples de cet effet domino se produisant ont déjà été documentés. La chasse excessive des loutres de mer, qui sont le principal prédateur des oursins, a entraîné une augmentation des populations d'oursins dans la mer de Béring. Les oursins, en revanche, sont les principaux mangeurs de varech, et le boom a conduit à la dévastation des forêts de varech dans la région, ce qui a ensuite provoqué l'extinction de la vache de mer de Steller mangeuse de varech.

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Contrairement à certains autres problèmes écologiques tels que la pollution de l'air et l'appauvrissement de la couche d'ozone, l'extinction de la faune est irréversible. Sans biodiversité, dont dépendent tous les écosystèmes équilibrés et sains, les écosystèmes de notre planète entière sont menacés, y compris la civilisation humaine. La pandémie de coronavirus est un exemple clair des dangers qui accompagnent la destruction effrénée de la nature, un avertissement que d'autres scientifiques et experts ont tiré la sonnette d'alarme ces dernières semaines.

Le principal moteur de la destruction humaine de la biodiversité est notre consommation non durable des ressources mondiales. Nos activités, comme la production animale, occupent désormais entre 25 et 40% de la totalité de la «production primaire» mondiale – l'énergie captée par les plantes, dont dépend toute la biodiversité de la Terre. Un autre moteur majeur est la chasse illégale à la faune, en particulier en Asie du Sud-Est, où elle représente une menace plus grande pour la biodiversité que l'exploitation forestière.

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Si nous utilisons des termes économiques pour valoriser la biodiversité, les services que nous fournissent nos écosystèmes naturels valent le double du PIB mondial. En Europe, la perte massive de biodiversité coûte au continent quelque 504 millions de dollars par an – un chiffre que l'Union européenne espère réduire avec son dernier plan en deux volets sur la biodiversité.

Compte tenu de l’importance de la faune pour notre existence et celle de nos générations futures, les chercheurs affirment qu’il s’agitun impératif scientifique et moral… de prendre toutes les mesures possibles pour arrêter l'extinction".

«Il y a du temps, mais la fenêtre d'opportunité est presque fermée. Nous devons sauver ce que nous pouvons, ou perdre l'occasion de le faire pour toujours… Ce qui est en jeu, c'est le sort de l'humanité et de la plupart des espèces vivantes. Les générations futures méritent mieux de nous. »


Image principale gracieuseté de PBS / S. Ellis.

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