L'agroforesterie est rentable et respectueuse du climat, alors pourquoi les agriculteurs ne plantent-ils pas plus d'arbres?

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Par: Stéphanie Hanes

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À la fin de 2016, Ethan Steinberg et deux de ses amis ont planifié une tournée en voiture à travers les États-Unis pour interviewer les agriculteurs. Leur objectif était de résoudre une énigme qui dérangeait chacun d'eux depuis un certain temps. Pourquoi, se demandaient-ils, que l'agriculture américaine ignorait fondamentalement les arbres?

Ce n'était pas une enquête ésotérique. Selon un nombre croissant de recherches scientifiques, l'incorporation d'arbres dans les terres agricoles profite à tout, de la santé des sols à la production agricole en passant par le climat. Steinberg et ses amis, Jeremy Kaufman et Harrison Greene, soupçonnaient également que cela pourrait rapporter autre chose: de l'argent.

«Nous avions remarqué qu'il y avait eu beaucoup de discussions et de mouvements de capitaux vers le pâturage holistique, le semis direct, la culture de couverture», se souvient Steinberg, faisant référence à certaines des pratiques agricoles respectueuses de la terre et du climat qui ont récemment attiré l'attention de l'environnement et des entreprises. «Nous avons pensé, qu'en est-il des arbres? C’est alors qu’une ampoule s’est déclenchée. »

Le trio a créé Propagate Ventures, une société qui propose désormais aux agriculteurs une analyse économique basée sur des logiciels, une gestion de projet sur le terrain et un financement par les investisseurs pour aider à ajouter des arbres et des cultures arboricoles aux modèles agricoles. L’un des principaux objectifs de Propagate, a expliqué Steinberg, était d’acheminer les capitaux des investisseurs intéressés vers les agriculteurs qui en ont besoin – ce qu’il considérait comme un obstacle de longue date à ce type d’agriculture basée sur les arbres.

Propagate a rapidement commencé à attirer l'attention. Au cours des deux dernières années, le groupe, basé à New York et au Colorado, s'est développé dans huit États, principalement dans le nord-est et le centre de l'Atlantique, et travaille désormais avec 20 fermes différentes. Le mois dernier, il a annoncé avoir reçu 1,5 million de dollars de financement de démarrage de Neglected Climate Opportunities, une filiale à 100% du Jeremy and Hannelore Grantham Environmental Trust, basé à Boston.

Un projet d'agroforesterie Propagate Ventures à Hudson, NY, planté en avril 2020. Image reproduite avec l'aimable autorisation de Propagate Ventures

«J'espère qu'ils pourront aider les agriculteurs à diversifier leurs systèmes de production et à séquestrer le carbone», déclare Eric Smith, responsable des investissements pour la fiducie. «Dans un monde parfait, nous aurions 10 à 20 pour cent de la production terrestre des États-Unis en agroforesterie.»

Au cours des dernières années, l'intérêt du secteur privé pour les efforts «durables» et «respectueux du climat» est monté en flèche. Haim Israel, responsable de l'investissement thématique à la Bank of America, a suggéré au Forum économique mondial au début de cette année que le marché des solutions climatiques pourrait doubler de 1 billion de dollars aujourd'hui à 2 billions de dollars d'ici 2025. Les flux vers les fonds durables aux États-Unis ont augmenté de façon spectaculaire. records même au milieu de la pandémie COVID-19, selon la société de services financiers Morningstar.

Et bien que l'investissement agricole ne soit qu'un petit sous-ensemble de ces chiffres, il y a des signes que les investissements dans «l'agriculture régénératrice», des pratiques qui s'améliorent plutôt que se dégradent la terre, augmentent également rapidement. Dans un rapport de 2019, le Croatan Institute, un institut de recherche basé à Durham, en Caroline du Nord, a trouvé quelque 47,5 milliards de dollars d'actifs d'investissement aux États-Unis avec des critères d'agriculture régénérative.

«Le paysage de la capitale aux États-Unis et dans le monde est vraiment en train de changer», déclare David LeZaks, chercheur principal au Croatan Institute. «Les gens commencent à se poser de plus en plus de questions sur la façon dont leur argent fonctionne pour eux en ce qui concerne les rendements financiers, ou comment il pourrait jouer contre eux dans la création d'économies extractives, le changement climatique ou les problèmes de main-d'œuvre.»

L'agroforesterie, l'ancienne pratique consistant à incorporer les arbres dans l'agriculture, n'est qu'un sous-ensemble de l'agriculture régénérative, qui elle-même est un sous-ensemble du monde de l'investissement «ESG» ou environnemental, social et de gouvernance, beaucoup plus vaste. Mais selon Smith et Steinberg, avec un nombre restreint mais croissant de financiers, d'entrepreneurs et de dirigeants d'entreprise, il s'agit d'un investissement particulièrement mûr.

Bien que relativement rare aux États-Unis, l'agroforesterie est une pratique agricole répandue dans le monde entier. Project Drawdown, un groupe de réflexion sur l'atténuation du changement climatique qui classe les solutions climatiques, estime que quelque 650 millions d'hectares (1,6 milliard d'acres) de terres sont actuellement dans des systèmes agroforestiers; d'autres groupes mettent le nombre encore plus élevé. Et les estimations des rendements de ces systèmes sont également importantes, selon les partisans.

Vulcan Farm dans l'Illinois combine la polyculture vivace intensive, les brise-vent, la culture en allées et la sylvopasture, et propose également un modèle de bail à long terme innovant qui offre des options aux propriétaires terriens non exploitants et un accès aux terres pour les agriculteurs agroforestiers. Photo gracieuseté de Savanna Institute.

Ernst Götsch, leader dans le monde de l'agriculture régénérative, estime que les systèmes agroforestiers peuvent générer huit fois plus de profits que l'agriculture conventionnelle. Harry Assenmacher, fondateur de la société allemande Forest Finance, qui relie les investisseurs à des projets de foresterie et d'agroforesterie durables, a déclaré dans une interview en 2019 qu'il s'attend à un retour sur investissement d'au moins 4% à 7%; sa société avait déjà versé 7,5 millions de dollars de gains aux investisseurs, et plus de revenus devraient être générés plus tard.

Cela a conduit à une grande variété d'intérêts à but lucratif pour l'agroforesterie. Il existe de petites startups, telles que Propagate, et de petits agriculteurs, tels que Martin Anderton et Jono Neiger, qui élèvent des poulets aux côtés de nouveaux châtaigniers sur une bande de terre dans l'ouest du Massachusetts. Au Mexique, Ronnie Cummins, co-fondateur et directeur international de l'Organic Consumers Association, courtise les investisseurs pour obtenir des fonds pour soutenir un nouveau projet d'agroforesterie d'agave. Les petites entreprises de café, telles que Dean’s Beans, utilisent la méthode agricole, tout comme les grandes fermes, comme l’ancien vice-président américain Al Gore’s Caney Fork Farms. Certaines des plus grandes entreprises de chocolat au monde investissent dans l'agroforesterie.

«Nous constatons en effet un intérêt croissant de la part du secteur privé», déclare Dietmar Stoian, scientifique principal pour les chaînes de valeur, l'engagement du secteur privé et les investissements avec le groupe de recherche World Agroforestry, également connu sous l'acronyme ICRAF. «Et pour certains d'entre eux, l'idée de l'agroforesterie est assez nouvelle.»

Une partie de cela, selon lui et d’autres, est la prise de conscience croissante des avantages climatiques de l’agroforesterie.

Des gains pour le climat aussi

Selon Project Drawdown, les pratiques agroforestières sont parmi les meilleures méthodes naturelles pour extraire le carbone de l'air. Le groupe a classé la silvopasture, une méthode qui intègre les arbres et le bétail ensemble, comme la neuvième solution de changement climatique la plus impactante au monde, au-dessus de l'énergie solaire sur les toits, des véhicules électriques et de la géothermie.

Si les agriculteurs augmentaient la superficie de la sylviculture d'environ 550 millions d'hectares aujourd'hui à environ 770 millions d'hectares d'ici 2050 (1,36 milliard d'acres à 1,9 milliard d'acres), les émissions de dioxyde de carbone estimées par Drawdown pourraient être réduites au cours de ces 30 années jusqu'à 42 gigatonnes – plus que suffisant pour compenser tout le dioxyde de carbone émis par les humains dans le monde en 2015, selon la NOAA – et pourrait rapporter de 206 à 273 milliards de dollars en investissement.

Une partie de la raison pour laquelle les pratiques agroforestières sont si respectueuses du climat (les systèmes sans bétail, c'est-à-dire l'agroforesterie «  normale '' comme le café cultivé à l'ombre, par exemple, sont également estimés par Drawdown à bien rentabiliser l'investissement, tout en séquestrant 4,45 tonnes de carbone par hectare et par an ) est à cause de ce qu'ils remplacent.

Photo d'un système de silvopasture en Géorgie par Mack Evans. Image via le Centre national d'agroforesterie des États-Unis.

L'élevage traditionnel, par exemple, est intensif en carbone. Les arbres sont abattus pour le pâturage, les combustibles fossiles sont utilisés comme engrais pour l'alimentation animale, et cet aliment est transporté à travers les frontières, et parfois le monde, en utilisant encore plus de combustibles fossiles.

Le bétail élevé dans les opérations d'alimentation animale concentrée (CAFO) produit plus de méthane que les vaches qui paissent sur l'herbe. Un système sylvopasture, par contre, consiste à planter des arbres dans les pâturages – ou du moins à ne pas les abattre. Les agriculteurs font tourner le bétail d'un endroit à l'autre, ce qui permet au sol de conserver plus de carbone.

Il existe des avantages similaires à d'autres types de pratiques agroforestières. L'agriculture forestière, par exemple, implique la culture d'une variété de cultures sous un couvert forestier – un processus qui peut améliorer la biodiversité et la qualité des sols, et également soutenir les systèmes racinaires et le potentiel de séquestration du carbone des exploitations.

Un débat changeant

Etelle Higonnet, directrice de campagne principale du groupe de campagne Mighty Earth, a déclaré qu'un nombre croissant de sociétés de chocolat ont exprimé leur intérêt pour l'intégration des pratiques agroforestières – un changement marqué par rapport au moment où elle a commencé à plaider pour cette approche.

«Quand nous avons commencé à parler d'agroforesterie aux entreprises de chocolat et aux négociants, à peu près tout le monde pensait que j'étais un dingue», dit-elle. «Mais trois ans plus tard, presque toutes les grandes entreprises de chocolat et négociants en cacao élaborent un plan d'agroforesterie.»

Ce que cela signifie sur le terrain, cependant, peut varier considérablement, dit-elle. La plupart du temps, c’est le département de développement durable d’une entreprise qui pousse à investir dans l’agroforesterie, et non la suite C. Certaines entreprises se sont engagées à s'approvisionner à 100% de leur cacao auprès de systèmes agroforestiers. D'autres se contentent de 5% de leur cacao provenant de fermes qui utilisent l'agroforesterie.

La culture en allées est une forme courante d'agroforesterie, où les cultures annuelles comme le foin, les céréales ou les légumes sont cultivées entre de longues rangées d'arbres fruitiers ou fourragers utiles. Ici, le conseiller en élevage Gaabi Hathaway et le chien de berger Bohdi inspectent «l'allée des mûriers» à Caney Fork Farms, dans le Tennessee. Image de Sherman Thomas, gracieuseté de Caney Fork Farms.

Ce qu'une entreprise considère comme «agroforesterie» peut aussi être délicate, souligne-t-elle – une situation qui la fait s'inquiéter, ainsi que d'autres défenseurs du climat, des entreprises utilisant le terme «greenwash» ou prétendant essentiellement être respectueuses de l'environnement sans apporter de changement de fond.

«Qu'est-ce que l'agroforesterie?» dit Simon Konig, directeur exécutif de Climate Focus North America. «Il n'y a pas de définition claire. Il y a une définition académique et philosophique, mais il n'y a pas de définition pratique, rien qui dit, «cela inclut autant d'espèces». Fondamentalement, l'agroforesterie est tout ce que vous voulez qu'elle soit, et tout ce que vous voulez écrire sur votre brochure. »

Il dit avoir vu des cas en Amérique du Sud où des gens ont travaillé pour transformer des ranchs de bétail dégradés en plantations de cacao. Ils ont planté des bananiers à côté du cacao, qui a besoin d'ombre quand il est jeune. Mais lorsque le cacao a cinq ans et qu'il a besoin de plus de soleil, les agriculteurs sortent les bananes.

«Ils disent:« C’est l’agroforesterie », dit Konig. "Il y a donc des malentendus – il y a différents objectifs et normes."

Il a travaillé à la production d'un guide agroforestier pratique pour les entreprises de cacao et de chocolat. L’un des principaux points à retenir du guide, dit-il, est qu’il n’existe pas d’approche universelle de l’agroforesterie. Cela dépend du climat, des objectifs, des marchés et de toutes sortes d'autres variables.

C'est l'une des raisons pour lesquelles l'agroforesterie a mis du temps à attirer l'attention des investisseurs, déclare LeZaks de l'Institut Croatan.

«Il n'y a vraiment pas les ressources techniques – l'infrastructure, les produits – qui fonctionnent pour soutenir un secteur de l'agroforesterie pour le moment», dit LeZaks.

Les porcs élevés à New Forest Farm dans le Wisconsin bénéficient de l'ombre des arbres, des fruits et des noix. L'élevage sert à plusieurs fins en agroforesterie, telles que la lutte antiparasitaire, la fertilisation des sols et des revenus agricoles supplémentaires. Photo gracieuseté de Savanna Institute.

Alors que l'agroforesterie est considérée comme ayant un potentiel important pour le marché de la compensation carbone, sa variabilité en fait un investissement agricole plus compliqué. Un autre défi pour l'investissement dans l'agroforesterie est le temps.

Les cultures d'arbres mettent des années à produire des noix, des baies ou du bois. Cela peut être un obstacle pour les agriculteurs, qui n'ont souvent pas de capital supplémentaire à immobiliser pendant des années.

Cela peut également dissuader les investisseurs.

«Les gens sont embourbés par les affaires comme d'habitude», déclare Stoian de World Agroforestry. «Ils doivent rendre compte aux actionnaires. Donnez des rapports réguliers. C'est presque contradictoire avec la nature à long terme de l'agroforesterie. »

C’est là que Steinberg et Propagate Ventures entrent en jeu. La première partie du travail de l’entreprise consiste à analyser en profondeur les opérations d’un agriculteur, dit Steinberg. Il évalue les objectifs commerciaux, utilise les composants du système d'information géographique (SIG) pour cartographier les terres et détermine les arbres les plus appropriés pour le système agricole particulier. Grâce à l'analyse logicielle, Propagate prédit les coûts / revenus et les rendements à long terme, des informations clés pour les agriculteurs et les éventuels investisseurs privés.

Après la phase d'analyse, Propagate participe à la mise en œuvre du système agroforestier. Il vise également à mettre en relation des investisseurs tiers avec des agriculteurs, en utilisant un modèle de partage des revenus dans lequel l'investisseur prend un pourcentage des bénéfices des cultures d'arbres et du bois récoltés.

De plus, Propagate s'emploie à conclure des contrats commerciaux avec des acheteurs intéressés par l'ajout de produits issus de l'agroforesterie à leurs chaînes d'approvisionnement.

«Voici une opportunité de travailler avec les agriculteurs pour augmenter la rentabilité en incorporant les cultures arboricoles dans leurs opérations d'une manière qui est spécifique au contexte», déclare Steinberg. «Et cela commence également à relever le défi écologique auquel nous sommes confrontés dans l'agriculture et au-delà.»

Mongabay.org | Journalisme et éducation environnementale

Cette histoire est apparue à l'origine dans Mongabay unnd est republié ici dans le cadre de Covering Climate Now, une collaboration journalistique mondiale visant à renforcer la couverture de l'histoire du climat.


Image principale avec l'aimable autorisation de Moringa.

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