Lutter contre le changement climatique signifie plus d'accès à Internet

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Par: Maddie Stone

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L'une des inégalités les plus flagrantes exposées par la pandémie de coronavirus est la différence entre les nantis et les démunis du numérique. Les personnes disposant d'une connexion Internet rapide sont plus en mesure de travailler et d'apprendre à distance, de rester en contact avec leurs proches et d'accéder à des services essentiels comme la télémédecine. Pour les millions d'Américains qui vivent dans une zone morte d'Internet, participer pleinement à la société à l'ère de la distanciation sociale est devenu difficile, voire impossible.

Mais si la pandémie a mis à nu la soi-disant «fracture numérique» américaine, le changement climatique ne fera qu’aggraver l’inégalité qui en découle. À mesure que le temps devient plus extrême et imprévisible, les communautés urbaines riches avec un accès Internet plus rapide et plus fiable auront plus de facilité à réagir et à se remettre des catastrophes, tandis que les Américains ruraux et à faible revenu – déjà particulièrement vulnérables aux impacts du réchauffement climatique – pourrait être laissé dans le noir.

À moins que nous ne puissions mettre l’Internet de tous à niveau, ce que les législateurs démocrates de la commission spéciale de la Chambre sur la crise climatique espèrent maintenant faire.

Enterré dans un vaste plan de 538 pages sur le changement climatique, le comité a publié le mois dernier est un appel à étendre et à moderniser l'infrastructure de télécommunications du pays. afin de le préparer, ainsi que les communautés vulnérables du pays, aux futurs événements météorologiques extrêmes et aux perturbations climatiques. Le plan appelle à accroître l'accès Internet à large bande dans tout le pays dans le but de connecter tout le monde, de mettre à jour les systèmes d'appel d'urgence 911 du pays et de garantir que les fournisseurs de communications cellulaires sont en mesure de maintenir leurs réseaux opérationnels au milieu des vents de force ouragan et des incendies de forêt qui font rage. Ce plan n’est pas le premier à souligner que l’infrastructure Internet américaine a cruellement besoin d’une mise à niveau, mais il est inhabituel de voir les législateurs définir un meilleur accès Internet comme une étape importante vers le renforcement de la résilience climatique.

Pour Jim Kessler, vice-président exécutif chargé des politiques du groupe de réflexion modéré sur les politiques publiques Third Way, ce cadrage est parfaitement logique. «Vous devez renforcer la résilience des communautés mais aussi des personnes», a déclaré Kessler. "Et vous ne pouvez pas faire cela sans que les gens aient le haut débit et soient connectés numériquement."

Bien qu'Internet soit souvent décrit comme un excellent égaliseur, l'accès au Web n'a jamais été égal. Les personnes à revenu élevé ont un accès Internet plus rapide que les personnes à faible revenu, les résidents urbains sont plus connectés que les ruraux et les comtés plus blancs sont plus susceptibles d'avoir le haut débit que les comtés comptant plus de résidents noirs et bruns. Et nous ne parlons pas seulement de quelques retardataires du numérique: la Federal Communications Commission (FCC) estime que plus de 18 million Les Américains n'ont pas accès au haut débit rapide, que l'agence définit comme une vitesse de téléchargement de 25 mégabits par seconde et une vitesse de téléchargement de 3 mégabits par seconde. Monica Anderson, qui étudie la fracture numérique au Pew Research Center, dit que beaucoup plus d'Américains ont un accès haut débit dans leur région mais ne s'abonnent pas parce que c'est trop cher. «Ce que nous voyons maintes et maintes fois, c'est que le coût est prohibitif», a déclaré Anderson.

Un manque de large bande réduit les opportunités pour les gens dans le meilleur des cas, mais il peut être paralysant à la suite d'une catastrophe, ce qui rend difficile voire impossible la demande d'aide ou l'accès aux ressources de relèvement. Les Portoricains en ont fait l'expérience à la suite de l'ouragan Maria de 2017, qui a endommagé les infrastructures de télécommunications de l'île et laissé de nombreux résidents avec un haut débit en phase terminale plus d'un an après le passage de la tempête. Trois ans plus tard, avec une pandémie mondiale déplaçant de vastes pans de l'économie en ligne dans un avenir prévisible, les communautés appauvries d'Internet à travers le pays ressentent une tension similaire.

Dans une certaine mesure, les réseaux mobiles ont contribué à combler le fossé du haut débit ces dernières années. Plus de 80% des Américains possèdent désormais un smartphone, avec des taux de propriété similaires parmi les Américains noirs, blancs et hispaniques. Près de 40% des Américains accèdent à Internet principalement depuis un téléphone. En ce qui concerne la résilience aux catastrophes, cette vague d'adoption du mobile est une bonne nouvelle: nos téléphones nous permettent de recevoir rapidement des alertes d'urgence et des ordres d'évacuation, et les premiers intervenants comptent sur eux pour coordonner à la volée. Sur les 240 millions d'appels 911 effectués chaque année, plus de 80% proviennent d'un appareil sans fil, selon la FCC.

Mais à l'ère du changement climatique, les réseaux mobiles sont de plus en plus vulnérables. Les tours cellulaires, les câbles et les antennes qui les sous-tendent n'ont pas toujours été construits pour résister à l'aggravation des incendies et des tempêtes, une vulnérabilité que Verizon, T-Mobile et AT&T ont tous reconnue dans les récentes divulgations sur le changement climatique déposées auprès du CDP (anciennement Carbon Disclosure Projet). Et lorsque ces réseaux tombent en panne – comme près de 500 tours de téléphonie cellulaire l'ont fait lors des incendies de Camp et de Woolsey en Californie en 2018, selon le nouveau plan de lutte contre le changement climatique de la Chambre – cela peut créer d'énormes défis pour les interventions d'urgence.

«Tout, des efforts de recherche et de sauvetage à l'envoi d'avertissements à l'orientation des personnes vers les abris, est facilité par diverses télécommunications et Internet», a déclaré Samantha Montano, professeur adjoint de gestion des urgences à la Massachusetts Maritime Academy. "Nous sommes assez dépendants d'eux."

Le nouveau plan climatique des démocrates cherche à résoudre de nombreux problèmes créés par un accès Internet inégal et peu fiable afin de construire un réseau et une société plus résistants au climat.

Pour contribuer à un accès universel à large bande, le plan recommande de stimuler les investissements dans les programmes de la FCC comme le Rural Digital Opportunity Fund, un fonds de 20 milliards de dollars destiné au déploiement d'infrastructures à large bande à travers l'Amérique rurale. Il appelle également à un investissement accru dans des programmes tels que Lifeline de la FCC, qui offre une large bande subventionnée par le gouvernement aux Américains à faible revenu, et recommande d'exiger que les fournisseurs de services Internet suspendent les interruptions de service pendant 60 jours à la suite d'urgences déclarées. Les améliorations du haut débit devraient être prioritaires dans les communautés mal desservies qui «subissent ou sont susceptibles de subir des impacts environnementaux et climatiques disproportionnés», selon le plan.

En ce qui concerne les réseaux mobiles, les démocrates de la Chambre recommandent au Congrès d'autoriser les États à définir des exigences de résilience aux catastrophes pour les fournisseurs de services sans fil dans le cadre de leurs conditions de service. Ils recommandent également d’augmenter les investissements fédéraux dans la prochaine génération 911, un effort de longue date visant à moderniser les systèmes d’appel d’urgence 911 aux États-Unis et à connecter des milliers de systèmes d’exploitation individuels. Enfin, le plan demande à la FCC de travailler avec les fournisseurs de services sans fil pour s'assurer que leurs réseaux ne se déconnectent pas pendant les catastrophes pour des raisons indépendantes de la défaillance de l'équipement, citant la tristement célèbre limitation des données de Verizon aux pompiers californiens alors qu'ils combattaient l'incendie du complexe Mendocino en 2018. .

Kessler de Third Way a déclaré que le plan climatique des démocrates énonce «les bonnes idées» pour réduire la fracture numérique. «Vous voulez être en mesure de diffuser la technologie, l'infrastructure là-bas, et vous devez vous assurer que les gens peuvent payer pour cela», a-t-il déclaré.

L'appel au renforcement de notre infrastructure Internet est particulièrement important pour Paul Barford, informaticien à l'Université du Wisconsin, à Madison. En 2018, Barford et deux collègues ont publié une étude mettant en évidence la vulnérabilité des câbles à fibres optiques américains à l'élévation du niveau de la mer, et il étudie actuellement comment les incendies de forêt menacent les réseaux mobiles. Dans les deux cas, dit-il, il est clair que l’infrastructure de télécommunications déployée aujourd’hui a été conçue en gardant à l’esprit les conditions extrêmes historiques – et cela doit changer.

«Nous vivons dans un monde de changement climatique», a-t-il déclaré. «Et si l’intention est de rendre cette nouvelle infrastructure qui servira la population pendant de nombreuses années à venir, il n’est tout simplement pas possible de la déployer sans tenir compte des effets potentiels du changement climatique, qui incluent, bien sûr, la montée des eaux, sévère temps, inondations et incendies de forêt. »

Reste à voir si les recommandations du plan climatique de la Chambre deviendront loi. Bon nombre des idées spécifiques du plan ont déjà été présentées au Congrès dans divers projets de loi, y compris le LIFT America Act, qui insufflerait à la prochaine génération 911 un financement supplémentaire de 12 milliards de dollars, et le WIRED Act, qui autoriserait les États à réglementer le sans fil. l'infrastructure des entreprises.

Peut-être plus important encore, les démocrates de la Chambre ont récemment adopté un projet de loi sur les infrastructures qui investirait 80 milliards de dollars dans le déploiement du haut débit dans tout le pays, supervisé par un nouveau bureau de la connectivité et de la croissance Internet. Le projet de loi imposerait une norme de vitesse minimale de 100/100 mégabits par seconde pour les projets Internet financés par le gouvernement fédéral, une stipulation de vitesse qui ne peut être satisfaite qu'avec la fibre optique haute vitesse, déclare Ernesto Omar Falcon, conseiller juridique principal de l'Electronic Frontier Foundation. , une organisation à but non lucratif pour les libertés civiles numériques. Actuellement, Falcon estime qu'environ un tiers des Américains ont accès à cette infrastructure Internet avancée, une plus grande partie du pays accédant au Web via des lignes de cuivre ou de câble DSL plus anciennes et plus lentes. «Cela connecterait quiconque n’a pas Internet à une ligne du 21e siècle», a déclaré Falcon. "C'est une énorme affaire."

Le projet de loi sur les infrastructures semble peu susceptible d'aller de l'avant dans un Sénat contrôlé par les républicains. Mais l’urgence d’offrir à chacun une connexion Internet rapide et résiliente ne mène nulle part. En fait, l'idée que l'accès à Internet est un droit fondamental semble gagner du terrain chaque jour, faisant même une apparition la semaine dernière dans le nouveau plan d'infrastructure du candidat démocrate présumé à la présidentielle Joe Biden. Alors que la pandémie continue de transformer notre façon de travailler, de vivre et d'interagir les uns avec les autres, et avec le changement climatique qui nécessite des transformations encore plus importantes à l'avenir, notre besoin d'être connecté numériquement ne fait que croître.

«Je pense que chaque jour, la pression monte, car le problème ne disparaît pas», a déclaré Falcon. «Cela dépendra vraiment de ce à quoi nous voulons que la reprise ressemble. Et lequel des problèmes que le COVID-19 nous a présentés voulons-nous résoudre. »

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Cette histoire est apparue à l'origine dans Blé à moudre et est republié ici dans le cadre de Covering Climate Now, une collaboration journalistique mondiale pour renforcer la couverture de l'histoire du climat.


Image principale fournie par Unsplash.

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