Le Food Bowl de l’Inde va-t-il manquer d’eau? Les experts disent que c'est probable.

5 Minutes de lecture

Par: Gurpreet Singh

Bannière d'article du plan de repas végétalien zéro déchet

Le riz gourmand en eau consomme plus d'eau que le Punjab ne peut en recharger. Si les taux d'irrigation actuels se poursuivent, l'État videra ses réserves d'eau souterraine d'ici 20 ans.

Le Pendjab, un État enclavé du nord de l'Inde, a une économie essentiellement basée sur l'agriculture qui lui vaut le surnom de «bol alimentaire de l'Inde». Cependant, les experts craignent que si la région continue à extraire les eaux souterraines au rythme actuel, il n'y aura peut-être pas assez d'eau pour faire pousser des cultures, et l'État pourrait être économiquement et écologiquement dévasté.

Le Punjab commence lentement à adopter des mesures pour contrôler l'extraction de l'eau, mais les pertes devraient se poursuivre sans initiatives plus agressives.

Comment l'eau souterraine a chuté

Au milieu des années 60, le secteur agricole du Pendjab s’est épanoui, en partie grâce aux subventions fédérales pour les engrais et les pesticides. Dans les années 1970, le gouvernement de l’État a créé une société pour accéder aux abondantes eaux souterraines de la région en construisant des milliers de puits.

Aujourd’hui, au moins 40% des surplus alimentaires de l’Inde sont récoltés au Pendjab. En mai de cette année, pendant la haute saison de croissance, la Food Corporation of India a signalé qu'elle avait collecté près de 13 millions de tonnes métriques de blé dans la région, malgré le verrouillage du coronavirus. L'année dernière, il a collecté 11 millions de tonnes de riz du Pendjab.

Dans le but de cultiver plus de riz et de blé, plus de 1,4 million de puits tubulaires agricoles ont été creusés au Pendjab au cours des 60 dernières années. En moyenne, les niveaux des eaux souterraines ont chuté de 51 centimètres chaque année.

L’année dernière, les niveaux des eaux souterraines ont chuté de plus de 60 centimètres, a déclaré Gopal Krishan, spécialiste de l’hydrologie et des sols à l’Institut national indien d’hydrologie, travaillant sur un rapport qui sera bientôt publié par l’institut. «C'est alarmant», dit-il.

Plus de 3,35 mètres cubes d’eau sont nécessaires pour faire pousser 1 kilogramme de riz, selon la Commission indienne des coûts et des prix agricoles. Cultivé sur 2,7 millions d'hectares, on estime que 11 milliards de kilogrammes de riz poussent au Pendjab chaque saison. L'eau demandée par ces cultures de riz (équivalant à près de 36 milliards de mètres cubes d'eau) représente 27 fois plus que la consommation annuelle des ménages (1,3 milliard de mètres cubes) des 28 millions de personnes vivant dans l'État.

Eaux plus profondes

Les inquiétudes des agriculteurs se sont accrues depuis le début de la saison de culture du riz 2020 au Pendjab en juin. Dans les années 1960, «les eaux souterraines étaient disponibles à 3 mètres. Aujourd'hui, les puits tubulaires sont creusés jusqu'à 150 mètres de profondeur. »Nek Singh, un agriculteur de 75 ans de la région, a été témoin d'une baisse des niveaux d'eau au cours du dernier demi-siècle. Dans les années 1960, a-t-il dit, «les eaux souterraines étaient disponibles à 3 mètres. Maintenant, des puits tubulaires sont creusés jusqu'à 150 mètres de profondeur pour atteindre le niveau des eaux souterraines qui diminue rapidement. «Même si l'eau est disponible plus profondément, ce ne serait pas économique, et nous devrons peut-être fermer nos fermes», a déclaré Singh.

Géographiquement, le Pendjab est divisé en 138 blocs administratifs; seuls 22 de ces blocs disposent d'un approvisionnement suffisant en eau souterraine, selon l'évaluation de 2017 du Central Ground Water Board de l'Inde. Les autres sont à des niveaux critiques. «La perte d’eau est la plus grave – plus d’un mètre en un an – dans 40 blocs», a déclaré l’hydrogéologue de l’État du Pendjab, Rajesh Vashisht. Les districts dans lesquels ces blocs sont situés ont été informés qu'ils ne peuvent pas autoriser de nouveaux puits tubulaires d'irrigation.

«Nous ne pouvons pas aller plus loin, car il ne serait pas viable d'extraire de l'eau des aquifères à une telle profondeur», a déclaré Vashisht. «Les aquifères peuvent ne pas sécher complètement, mais à quelle profondeur pouvons-nous aller? Un jour viendra où extraire de l'eau à une certaine profondeur sera une mauvaise économie. » Cette année, le gouvernement du Pendjab paiera 65 milliards de roupies (environ 8,45 millions de dollars) pour l’électricité nécessaire à l’exploitation des puits, une part importante du budget annuel de l’État.

Pertes confirmées

«Ce serait un désert ici si nous continuions à exploiter notre seule ressource naturelle», a déclaré l'économiste agricole Sardara Singh Johl, actuellement chancelière de l'Université centrale du Pendjab à Bathinda. Lorsqu'il était le chancelier de l'Université du Punjabi au milieu des années 1980, Johl (maintenant 93 ans) a sonné l'alarme dans un rapport soumis au gouvernement, demandant aux agriculteurs et au gouvernement d'arrêter l'épuisement des eaux souterraines en diversifiant les cultures et en arrêtant la production de riz. «Personne n'a écouté», a-t-il dit.

En 2009, les chercheurs ont signalé un «taux ahurissant» de diminution des eaux souterraines au cours de la décennie précédente dans les États du nord de l'Inde du Pendjab, de l'Haryana et du Rajasthan. Plus de 109 kilomètres cubes d’eau ont été extraits des aquifères de la région, selon les données recueillies par le jumeau GRACE (Gravity Recovery and Climate Experiment) de la NASA, lancé en 2002.

Dans son rapport de 2017, l'Office central des eaux souterraines a conclu qu'aux taux actuels d'extraction, les ressources en eaux souterraines du Pendjab pourraient être épuisées dans 20 à 25 ans.

Se référant aux dernières estimations des eaux souterraines, préparées conjointement chaque année par le Département de l’agriculture du Pendjab, le Département des ressources en eau et le Conseil central des eaux souterraines, Vashisht a déclaré que «le Pendjab consomme 166% d’eau souterraine pour l’irrigation».

Une rangée de femmes accroupies pour planter du riz dans une rizière inondée
Les femmes du village de Kalar Bhaini, au Pendjab, ont planté du riz en juin. Un puits tubulaire a pompé l'eau souterraine en continu pendant 10 heures pour remplir le champ. Crédits: Gurpreet Singh

Creuser plus profond

Alarmé par les changements radicaux des niveaux des eaux souterraines, le gouvernement de l’État a engagé la société nationale des eaux israélienne Mekorot Development and Enterprise Ltd. pour trouver des solutions. Mekorot évaluera l'ampleur du problème et la société a commencé à collecter des données à travers le Pendjab.

Plus tôt cette année, l'État a également créé un organisme de réglementation de l'eau, la Punjab Water Regulation and Development Authority. Le gouvernement du Pendjab peut également interdire le creusement de nouveaux puits tubulaires et rendre obligatoire l’enregistrement de tous les puits tubulaires existants.

En fin de compte, cependant, le problème peut être plus politique qu'hydrologique. En 1997, le parti au pouvoir du Pendjab a décidé de payer les frais d’électricité pour exploiter tous les puits tubulaires de l’État. Avec la forte opposition des agriculteurs, le gouvernement du Pendjab pourrait avoir du mal à révoquer cette subvention, même si les eaux souterraines de l’État disparaissent.

Eos d'AGU (@AGU_Eos) | Twitter

Cette histoire a été initialement publiée dans le magazine Eos d'AGU et est republié ici dans le cadre de Covering Climate Now, une collaboration journalistique mondiale visant à renforcer la couverture de l'histoire du climat.


Image principale gracieuseté de Gurpreet Singh.

Bannière de téléchargement du rapport sur les protéines en Asie

Le Food Bowl de l’Inde va-t-il manquer d’eau? Les experts disent que c'est probable.
4.9 (98%) 732 votes
 

Leave a Comment