Devrions-nous nommer les vagues de chaleur comme nous appelons les ouragans?

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Par: Jeff Barardelli

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Si on vous demande de rappeler un ouragan, il y a de fortes chances que vous invoquiez immédiatement des noms mémorables comme Sandy, Katrina ou Harvey. Vous vous souviendrez probablement même de quelque chose de précis sur l’impact de la tempête. Mais si on vous demande de vous souvenir d'une vague de chaleur, un vague souvenir qu'il faisait chaud pendant vos dernières vacances d'été peut être à peu près aussi précis que possible.

Bien que les vagues de chaleur attirent rarement l'attention que les ouragans font, elles tuent beaucoup plus de personnes par an aux États-Unis – environ trois fois plus, selon la NOAA. En 1995, une vague de chaleur torride à Chicago a fait 739 morts.

Les vagues de chaleur ont encore plus d'impact à l'étranger, en partie parce que les gens sont moins susceptibles d'avoir la climatisation. On estime que la vague de chaleur européenne de 2003 a causé un nombre incroyable de 70 000 décès. En 2010, 56 000 personnes sont mortes dans une vague de chaleur en Russie.

Peut-être que si les vagues de chaleur recevaient autant d'attention du public que les ouragans, des vies pourraient être sauvées? C’est l’idée derrière une nouvelle initiative lancée mercredi qui vise à s'attaquer au problème de la notoriété en nommant et en classant les vagues de chaleur. L'espoir est qu'en sensibilisant aux dangers, les gens seront mieux préparés en cas de vagues de chaleur.

L’initiative est dirigée par le Centre de résilience de la Fondation Adrienne Arsht-Rockefeller du Conseil de l’Atlantique. Avec 30 partenaires mondiaux – dont les villes de Miami, Mexico et Athènes, Grèce -, ils ont annoncé la formation de l'Extreme Heat Resilience Alliance.

«Cette crise de chaleur extrême ne peut plus être le« tueur silencieux »qu’elle est», a déclaré Kathy Baughman McLeod, directrice du centre de résilience de la Fondation Adrienne Arsht-Rockefeller. «Ce risque croissant – et les solutions associées – doivent passer d'un mégaphone aux décideurs et aux gens du monde entier.»

Une étude publiée par l'Université d'Oxford en juillet confirme la nécessité de sensibiliser le public aux vagues de chaleur. La recherche montre que malgré le fait que les épisodes de chaleur extrême en Afrique subsaharienne s'aggravent rapidement à cause du changement climatique, il y a eu un manque de tenue de registres officiels pour documenter l'impact dans une région qui est un «point chaud» pour la vague de chaleur. activité.

L'analyse conclut que cet échec «met la population en danger», car «les plans d'action et les systèmes d'alerte précoce sont inestimables pour atténuer les effets des températures extrêmes».

Si les États-Unis disposent d'un système d'alerte élaboré, du National Weather Service aux médias nationaux et locaux, en passant par les météorologues télévisés, une grande partie du monde en développement n'a pas ce luxe. La recherche suggère que la dénomination peut aider.

«La dénomination et le classement des vagues de chaleur partout dans le monde par l'Extreme Heat Resilience Alliance transmettront, pour la première fois, la vraie nature de la menace que représente la chaleur, essentielle pour protéger les personnes vulnérables qui sont de plus en plus vulnérables à ses effets néfastes,» a déclaré le président de la Fondation Rockefeller, le Dr Rajiv Shah, dans un communiqué de presse.

La pratique de nommer les tempêtes majeures a commencé il y a des années afin d'aider à une identification rapide, car les noms sont supposés être beaucoup plus faciles à retenir que les chiffres ou les termes techniques. L'Organisation météorologique mondiale explique: «L'ajout de noms aux tempêtes permet aux médias de rendre compte plus facilement des cyclones tropicaux, renforce l'intérêt pour les alertes et améliore la préparation de la communauté.»

Une vague de chaleur récente mémorable – avec un surnom extrêmement mémorable – a grillé l'Europe en 2017. Cette vague de chaleur est devenue largement connue sous le nom de Lucifer, et les scientifiques disent que de tels événements extrêmes ont été rendus 10 fois plus probables en raison du changement climatique.

Le Dr Ed Maibach, directeur du Center for Climate Change Communication à l'Université George Mason, convient que le fait de nommer les vagues de chaleur aiderait à se préparer.

«Une vague de chaleur est une abstraction. Les idées abstraites sont difficiles à comprendre et à retenir, tandis que les idées concrètes sont plus faciles à comprendre et à retenir. Nommer quelque chose est un bon moyen de le rendre plus concret », a-t-il déclaré.

«Les idées concrètes sont également plus exploitables dans la mesure où les gens peuvent plus facilement déterminer ce qu'il faut faire ou ne pas faire. Les idées concrètes sont également plus susceptibles d'être partagées de personne à personne, ce qui est utile du point de vue de la communication et de la sécurité publique », ajoute Maibach.

Cette poussée pour nommer et classer les vagues de chaleur survient à un moment où le changement climatique augmente considérablement les risques de chaleur extrême. Une étude publiée en juillet dans Nature Communications montre que depuis 1950, les vagues de chaleur dans le monde deviennent beaucoup plus fréquentes, durent plus longtemps et produisent plus de chaleur cumulative – rendant les populations plus vulnérables au stress thermique.

En 2016, le célèbre climatologue James Hansen de l'Université de Columbia a publié des recherches montrant que des étés plus chauds pourraient rendre certaines parties du Moyen-Orient et des tropiques «pratiquement inhabitables» d'ici la fin du siècle. En mai, une étude de suivi de Columbia a conclu que des combinaisons potentiellement mortelles d'humidité et de chaleur commencent déjà à émerger à travers le monde.

Au fur et à mesure que l'intensité de la chaleur extrême s'accélère, le nombre de décès augmentera considérablement. C’est la conclusion d’un rapport majeur que vient de publier le Climate Impact Lab lundi. Leurs recherches montrent que d'ici 2100, le taux de mortalité annuel mondial dû à l'excès de chaleur devrait grimper à 73 pour 100000 habitants – un taux de mortalité similaire à celui que l'État de New York a souffert du COVID-19. Avec une population mondiale attendue d'environ 11 milliards, cela se traduit par 8 millions de décès liés à la chaleur par an.

Le rapport conclut également que les pauvres seront touchés de manière disproportionnée par la chaleur extrême et mourront à des taux beaucoup plus élevés, renforçant l'argument pour nommer les vagues de chaleur, en particulier dans les pays en développement.

Mais ici aux États-Unis, de nombreux météorologues sont sceptiques quant à la dénomination des vagues de chaleur. C’est parce que définir les vagues de chaleur n’est pas facile – cela implique de prendre en compte de nombreuses variables telles que l’intensité, la longévité et la taille de la zone couverte. Par conséquent, les gens peuvent interpréter le sens différemment. Et tout aussi important, «vague de chaleur» signifie différentes choses pour différentes personnes, selon l'endroit où elles vivent.

Dans de nombreuses régions des États-Unis, la définition d'une vague de chaleur est de trois jours ou plus consécutifs de chaleur de 90 degrés et plus. Cependant, 100 degrés à Phoenix – qui est un événement estival quotidien – n'a pas un impact physique aussi important que 100 degrés à Chicago, où les gens ne sont pas habitués à la chaleur extrême. De plus, l'humidité, le vent et l'exposition au soleil jouent tous un rôle important dans l'impact, mais ceux-ci ne sont pas pris en compte dans la définition actuelle d'une vague de chaleur.

La Extreme Heat Resilience Alliance prévoit de s'attaquer à ce problème de définitions différentes en classant la gravité des vagues de chaleur. Mais la préoccupation de certains météorologues est que la dénomination peut conduire à des hypothèses générales alors qu'en réalité il y a tellement de nuances locales. Ils estiment qu'il faut une définition mise à jour et convenue de ce qui constitue une vague de chaleur.

Dans son communiqué de presse, l'Extreme Heat Resilience Alliance a déclaré qu'elle était en conversation active avec la NOAA, l'Organisation météorologique mondiale et d'autres institutions pour construire «la coopération internationale nécessaire pour faire de la dénomination et du classement des vagues de chaleur une pratique standard».

Bien que le débat se poursuive, tous les professionnels de la météo ne sont pas sceptiques quant à cette initiative. Lonnie Quinn, la météorologue en chef de WCBS-TV à New York, pense que c'est une bonne idée. «Je pense à 100% que le fait de nommer les vagues de chaleur leur donnera plus de crédibilité. Le public montera à bord et il en résultera une prise plus sérieuse », a-t-il dit.

Une chose sur laquelle pratiquement tout le monde dans la communauté du climat et du climat est d'accord: le changement climatique fait de la chaleur extrême une menace plus grave pour la santé humaine. Par conséquent, tout ce qui peut sensibiliser le public est indispensable.

«Les vagues de chaleur sont dangereuses», a déclaré Maibach. «Les rendre plus concrets est un moyen utile d'aider les gens à comprendre les dangers, à agir sur les dangers et à partager des informations avec d'autres personnes sur les dangers.»

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Cet article a été initialement publié dans CBS News et est republié ici dans le cadre de Covering Climate Now, une collaboration journalistique mondiale renforçant la couverture de l'histoire du climat.


Image principale fournie par AP.

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