La chaleur extrême, les incendies de forêt et les tempêtes record suggèrent qu'un avenir effrayant est déjà là

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Par: Jeff Barardelli

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De la vague de chaleur historique et des incendies de forêt en Occident, à l'énorme derecho qui a déchiré le milieu de la nation, au rythme record de la saison des ouragans de cette année, les conditions extrêmes sans précédent et simultanées ressemblent au climat chaotique que les futurs scientifiques ont été. nous avertir pendant des décennies – seulement cela se produit en ce moment.

Alors que les catastrophes climatiques sont généralement espacées dans le temps et l'emplacement géographique, les États-Unis sont actuellement confrontés à de multiples catastrophes. Le Midwest se remet d'un derecho dévastateur qui a causé près de 4 milliards de dollars de dommages aux maisons et aux cultures, alors que près d'un quart de million de personnes dans l'Ouest sont sous des ordres d'évacuation ou des avertissements d'incendies qui ont brûlé plus d'un million d'acres, et au Dans le même temps, les habitants de la côte du golfe se préparent à des chutes consécutives d'une tempête tropicale et d'un ouragan.

«Cette série actuelle d'événements de catastrophe naturelle aux États-Unis est essentiellement un instantané de ce que les scientifiques et les gestionnaires des urgences craignent depuis longtemps», déclare le météorologue Steven Bowen, directeur de Catastrophe Insight chez AON, une société internationale d'atténuation des risques.

Michael Mann, un éminent professeur de sciences atmosphériques à la Pennsylvania State University, s'est trouvé en Australie en congé sabbatique l'année dernière et a été témoin des incendies de forêt dévastateurs là-bas – une scène similaire à ce qui se passe actuellement en Californie. Pendant des années, Mann a sonné l'alarme sur l'accélération du changement climatique causé par l'homme, mais même lui est quelque peu surpris du rythme.

«À bien des égards, les impacts se produisent plus rapidement et avec une plus grande gravité que ce que nous avions prévu», a-t-il déclaré.

Certes, ces événements ne sont pas tous liés les uns aux autres, mais la seule chose qu'ils ont en commun est que le changement climatique rend chacun plus probable. L’explication simple est qu’il y a plus d’énergie dans le système et que l’énergie est dépensée sous forme de chaleur, de feu, de vent et de pluie plus extrêmes.

Il peut être tentant de considérer ces extrêmes comme une «nouvelle normalité», mais le Dr Kevin Trenberth, éminent scientifique senior au National Center for Atmospheric Research, affirme que même si cela peut être nouveau, ce ne sera pas normal.

«Depuis quelque temps, nous parlons d’une« nouvelle normalité », mais le problème est qu’elle ne cesse de changer. Cela ne s'arrête pas à un nouvel état. Ce changement est ce qui est si perturbateur », a-t-il déclaré.

Incendies de forêt en Californie

Les incendies qui se déroulent actuellement en Californie n'ont pas d'équivalent dans les temps modernes. Avec plus d'un million d'acres brûlées en une semaine seulement, la saison est déjà historique avec plus d'acres brûlées la semaine dernière que ce qui est typique d'une année entière. Deux des trois incendies les plus importants jamais enregistrés dans l’État brûlent en même temps – les incendies des complexes LNU et SCU – avec la probabilité que l’un d’entre eux prenne bientôt la première place.

Lundi matin, CalFire rapporte que plus de 7 000 incendies ont brûlé plus de 1,4 million d'acres cette saison, écrasant les ressources au point où de nombreux incendies plus petits sont autorisés à brûler. CalFire a déclaré que pour lutter contre ces incendies au maximum de leurs capacités, l'agence aurait besoin de près de 10 fois plus de ressources de lutte contre les incendies que celles disponibles.

Comme c'est le cas dans toute catastrophe naturelle, la cause peut être attribuée à plusieurs événements coïncidents. Dans ce cas, l'étincelle de la plupart de ces incendies était un siège de coups de foudre en raison de l'humidité aspirée en Californie par deux systèmes tropicaux en décomposition dans l'est du Pacifique, qui a enflammé des broussailles sèches.

Daniel Swain est un climatologue bien connu qui se spécialise dans l'étude du lien entre le changement climatique et la météo dans l'Ouest à l'Université de Californie à Los Angeles. Dans un article de blog, il a décrit comment même quelqu'un comme lui, bien versé dans les catastrophes climatiques, est choqué par la situation actuelle: «Je suis essentiellement à court de mots pour décrire l'ampleur de l'incendie déclenché par la foudre qui a rapidement évolué dans le nord de la Californie – même dans le contexte des incendies extraordinaires de ces dernières années. C’est vraiment étonnant. »

S'il n'est pas rare que l'humidité tropicale envahisse la Californie, il est rare et extrêmement malheureux que cela se soit produit pendant l'une des pires vagues de chaleur de l'ouest des États-Unis de l'histoire récente, sans parler d'une sécheresse persistante à court et à long terme. Les chercheurs pensent qu'en 2000, l'ouest des États-Unis est entré dans une méga-sécheresse, l'une des pires des 1200 dernières années.

C'est pourquoi les climatologues disent souvent que le changement climatique «charge les dés» des conditions météorologiques extrêmes. La cause des incendies n'est pas le changement climatique, mais bon nombre des facteurs qui ont préparé le terrain et rendu les conditions propices à l'allumage et à la propagation du feu sont le résultat direct du réchauffement climatique.

Le 16 août, la Vallée de la Mort a atteint 130 degrés Fahrenheit, la température la plus élevée jamais mesurée de manière fiable sur Terre. Ce n'était qu'une petite partie d'une vague de chaleur monstre qui a battu des centaines de records de chaleur sur une période de deux semaines. Le lien entre les vagues de chaleur et le changement climatique est simple et de nombreuses études ont montré qu'un climat plus chaud rend les vagues de chaleur plus probables et plus intenses.

«Fondamentalement, il y a plus de chaleur disponible: le bilan énergétique de la Terre est déséquilibré», déclare Trenberth. Cette énergie thermique supplémentaire, emprisonnée dans l'atmosphère par l'excès de gaz à effet de serre provenant de la combustion de combustibles fossiles, doit être utilisée d'une manière ou d'une autre.

Trenberth explique que si la terre était humide, la chaleur serait d'abord utilisée pour évaporer l'eau, en maintenant la température de l'air modérée. Mais lorsque l'air et le sol sont secs, comme c'est typique de la saison sèche en Californie – en particulier les étés comme celui-ci -, l'excès d'énergie thermique est dépensé en desséchant la brosse et en chauffant et en séchant l'air.

Cet assèchement à long terme de l'air a créé un «déficit de pression de vapeur» – ou en termes plus simples, un déficit d'humidité. Selon une étude de 2019, il s'agit d'une des principales raisons de l'intensification des saisons des incendies estivales en Californie, actuellement à des niveaux records.

Selon le document, «la quasi-totalité de l'augmentation de la superficie des feux de forêt en été de 1972 à 2018 était due à une augmentation du déficit de pression de vapeur.»

Derecho du Midwest

Un derecho est une ligne d'orages particulièrement féroce et durable, provoquant souvent des vents de plus de 75 mph. Bien que ces événements météorologiques soient courants pendant l'été, l'événement qui a eu lieu le 10 août dans l'Iowa et l'Illinois semblait d'un autre monde.

La ligne de grains a labouré un chemin de 800 miles de long et 40 miles de large à travers les communautés et les champs de maïs, endommageant 43% de la récolte de maïs et de soja de l'Iowa et causant près de 4 milliards de dollars de dégâts. On estime que les vents ont atteint jusqu'à 140 mph, avec des vents de force ouragan d'une durée de 40 à 50 minutes.

À première vue, il semblerait qu'il ne s'agisse que d'un événement naturel anormal, sans lien réel avec le changement climatique, mais ce n'est peut-être pas le cas. Bien qu'il n'y ait pas beaucoup de recherches sur le lien entre le changement climatique et les derechos, un article récent a trouvé des résultats alarmants.

L'équipe de recherche a utilisé un modèle climatique pour simuler des systèmes convectifs à méso-échelle (MCS), un terme technique désignant des masses d'orages, dans un monde qui se réchauffe. Ces MCS sont les structures parentes qui engendrent parfois des derechos. En utilisant un scénario d'émissions de gaz à effet de serre élevées, l'article a conclu: «À la fin du siècle, le nombre de MCS intenses devrait plus que tripler en Amérique du Nord pendant l'été en raison de conditions environnementales plus favorables.»

La recherche a également révélé que les taux de précipitations horaires maximums des MCS augmenteront de 15% à 40% à l'avenir, en raison d'une atmosphère plus chaude chargée avec plus d'humidité. «La source d'humidité des MCS dans le centre des États-Unis est principalement le golfe du Mexique et le changement climatique augmentera le transport de l'humidité du jet-stream à faible niveau du golfe vers le nord», explique l'auteur principal, le Dr Andreas Prein, du National Center for Atmospheric Research .

«Le lien entre tout cela et les changements de fréquence et d'intensité de la derecho est mal compris», admet Prein, mais maintenant que les modèles climatiques sont capables de modéliser cela, il envisage d'en faire une priorité dans les études futures.

Bien que Mann n'ait pas commenté spécifiquement les derechos, il pense que les événements extrêmes ne sont pas correctement capturés dans les modèles climatiques actuels. «J'ai fait valoir que les modèles climatiques sous-estiment probablement l'impact sur la fréquence et la gravité de divers types d'événements météorologiques extrêmes estivaux en raison de leurs lacunes dans leur capacité à capturer certaines des dynamiques pertinentes du courant-jet.»

la saison des ouragans

Avoir deux systèmes tropicaux comme Marco et Laura à la fin août, début du pic de la saison des ouragans, n'est pas anormal, même si les tempêtes sont très proches l'une de l'autre. Mais ce qui est anormal, c'est le rythme record de la saison actuelle des ouragans. Jusqu'à présent, la saison atlantique a compté 14 tempêtes nommées, 10 jours d'avance sur un rythme record. C'est deux de plus que le nombre moyen pour une saison entière, qui dure jusqu'à la fin novembre. Les prévisionnistes saisonniers prévoient jusqu'à 25 systèmes nommés cette année, ce qui se classerait deuxième derrière 2005.

Bien qu'il existe de nombreux facteurs qui contribuent au degré d'activité d'une saison des ouragans, le plus évident est l'eau chaude qui alimente le développement des tempêtes. Cette année, presque tout le bassin atlantique tropical est au-dessus de la normale. Cela fait partie d'une tendance à long terme de réchauffement dans laquelle les températures de surface de la mer de l'Atlantique ont augmenté d'environ 2 degrés Fahrenheit depuis 1900, et la mesure de la teneur en chaleur de l'océan atteint des records chaque année.

Des températures océaniques plus chaudes ne garantissent pas plus de tempêtes, mais elles font pencher la balance, donnant aux tempêtes un coup de pouce supplémentaire pour se développer. Après des années de recherche, la science du climat n'est toujours pas sûre de l'impact du réchauffement climatique sur le nombre de systèmes à l'avenir, mais il existe un consensus selon lequel, en général, les ouragans deviendront plus forts et les ouragans les plus forts et les plus destructeurs deviendront plus fréquents. Étant donné que les ouragans majeurs – de catégorie 3 et plus – sont responsables de 85% des dégâts, un climat plus chaud est susceptible d'avoir des conséquences économiques et humaines dévastatrices.

Événements composés

Dans les cercles de recherche et parmi les planificateurs d'urgence, le concept de menaces composées est devenu un sujet très populaire. Depuis des années, les scientifiques ont averti que l'augmentation de la population, de l'exposition et de la vulnérabilité, combinée à des événements extrêmes dopés par le changement climatique, submergerait les ressources et compromettrait les interventions d'urgence. Les experts affirment que nous voyons maintenant cela se dérouler en temps réel.

«Ces événements tout aussi profonds qui se produisent dans différentes parties du pays en même temps – ce que nous appelons des extrêmes composés ou connectés – risquent de mettre à rude épreuve les ressources, les budgets et la chaîne d'approvisionnement», a déclaré Bowen.

C'est un sujet souvent oublié dans les discussions générales sur le changement climatique. Il peut sembler facile de rejeter une augmentation de quelques degrés des températures mondiales comme étant sans conséquence. Cependant, lorsqu'une cascade d'événements extrêmes, tous aggravés par le changement climatique causé par l'homme, s'empilent les uns sur les autres, cela expose la fragilité des systèmes humains interconnectés.

«Ajoutez aux complications continues du COVID-19, et vous êtes confronté à des défis encore plus grands pour essayer de remettre les communautés sur pied», a déclaré Bowen.

Bowen a récemment rédigé un article avec d'autres scientifiques éminents qui tentent de s'attaquer à ce problème complexe. Selon lui, en raison de facteurs socio-économiques, de l'expansion de la population dans des régions à plus haut risque et de l'accélération du changement climatique, des événements plus intenses «ne feront qu'exacerber les impacts de ces scénarios composés à l'avenir».

Les experts avertissent que ce à quoi nous assistons dans le moment présent est une fenêtre sur la vie quotidienne dans un avenir pas trop lointain si les humains ne renversent pas leur cap et ne réduisent pas les émissions. C'est ainsi que le changement climatique devient une force véritablement déstabilisatrice. C’est pourquoi Bowen et ses collègues affirment qu’il faut beaucoup plus d’urgence pour identifier ces combinaisons inattendues et les risques qu’elles présentent pour la société.

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Cet article a été initialement publié dans CBS News et est republié ici dans le cadre de Covering Climate Now, une collaboration journalistique mondiale renforçant la couverture de l'histoire du climat.


Image principale fournie par AP / Noah Berger.

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