Oui, la montée des incendies de forêt et le changement climatique sont liés, peu importe ce que disent les sceptiques

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Par: Joan Conrow

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Alors que les incendies de forêt éclatent dans tout l'Ouest américain, les sceptiques du changement climatique minimisent à la fois leur impact dévastateur sur les forêts et le rôle de la hausse des températures mondiales dans le déclenchement des enfers.

Ce point de vue a été exprimé dans un article publié cette semaine par Michael Shellenberger, un militant écologiste et écrivain dont les nouvelles publications cherchent à minimiser la menace du changement climatique comme un «alarmisme environnemental». Les forêts brûlent régulièrement, écrit Shellenberger, et «les forêts de séquoias anciennes avoir besoin le feu pour survivre et prospérer.

Dans sa déclaration, Shellenberger se concentre étroitement sur les séquoias, qui ne comprennent qu'une petite partie des forêts occidentales et encore moins de ce qui brûle. S'il est vrai que le feu a toujours été une partie importante du cycle de vie des forêts occidentales, et que les séquoias peuvent être particulièrement résistants parce qu'ils poussent dans les zones côtières humides, d'autres espèces d'arbres clés dans les forêts plus sèches ne se portent pas aussi bien.

Une nouvelle étude menée par l'Université du Colorado-Boulder suggère que les forêts des Rocheuses du Sud sont de moins en moins susceptibles de se remettre des incendies de forêt. Au lieu de cela, ils se convertiront en prairies et en arbustes.

«Le grand avantage ici est que nous pouvons nous attendre à ce qu'une augmentation des incendies se poursuive dans un avenir prévisible, et, en même temps, nous allons voir une grande partie de nos terres passer de la forêt à la non-forêt», a déclaré l'étude co -auteur Tom Veblen, professeur de géographie à CU Boulder, dans un communiqué de presse.

Le coupable? L'étude – intitulée «Un climat en changement éteint le rétablissement après un incendie dans les forêts de montagne» – souligne le changement climatique.

«Le réchauffement climatique augmente l’activité des feux dans de nombreux écosystèmes forestiers de la Terre», indique l’étude. «Nos résultats suggèrent que les augmentations futures du déficit climatique en eau (MDC) et une fréquence accrue des années de sécheresse extrême réduiront considérablement les densités de semis après incendie.

Ajoute Veblen: «Cette étude et d'autres montrent clairement que la résilience de nos forêts au feu a considérablement diminué dans des conditions plus chaudes et plus sèches.»

Les recherches menées par Steve Sillett à l’Université d’État de Humboldt suggèrent un scénario similaire pour les séquoias poussant sur les bords sud et est de leur aire de répartition, où ils ont été stressés par la sécheresse.

Et comme l'écologiste du feu Kristen Shive, qui mène des recherches pour la Save the Redwoods League, l'a observé dans une interview avec Scientific American: «À mesure que nous devenons plus chauds et plus secs, le changement climatique influencera les incendies de forêt. Mais ce qui me préoccupe, c'est que nous savons que les saisons des incendies s'allongent et que nous avons plus de vagues de chaleur. Si nous continuons à en avoir plus, nous serons plus sujets aux incendies dans ces zones (côtières). "

Shellenberger insiste autrement, écrivant: «Les incendies de Californie devraient en effet servir d'avertissement au public, mais pas que le changement climatique est à l'origine de l'apocalypse. Cela devrait plutôt servir d'avertissement que les reporters et les politiciens californiens ne peuvent pas faire confiance à dire la vérité sur le changement climatique et les incendies. "

Un nouveau rapport du Congressional Research propose sa propre évaluation sobre: ​​«Chaque année depuis 2000, une moyenne de 71 300 incendies de forêt a brûlé en moyenne 6,9 ​​millions d'acres. Ce chiffre représente plus du double de la superficie annuelle moyenne brûlée dans les années 90 (3,3 millions d'acres), bien qu'un plus grand nombre d'incendies se soit produit chaque année dans les années 90 (78 600 en moyenne). Au 3 août 2020, plus de 32 000 incendies de forêt avaient brûlé près de 2,2 millions d'acres cette année. »

La Californie représente environ 1,3 million d'acres de ce total. Mais Shellenberger affirme que les incendies du Golden State en 2020 n'ont rien d'inhabituel. Au lieu de cela, écrit-il, ils ont été exagérés par «des journalistes militants et des politiciens (déterminés) à blâmer le changement climatique pour tout».

Cependant, l'étude publiée dans la revue Global Ecology and Biogeography se penche spécifiquement sur le rôle du changement climatique, en utilisant la modélisation statistique pour projeter ce qui pourrait arriver aux forêts occidentales au cours des 80 prochaines années selon deux scénarios: aucune tentative de réduction des émissions de gaz à effet de serre et du climat le changement s'intensifie de manière incontrôlée et modérée, ce qui entraîne une baisse des émissions après 2040.

«Nous prévoyons que la récupération après un incendie sera moins probable à l'avenir, avec de grands pourcentages des montagnes Rocheuses du Sud devenant inadaptées à deux espèces d'arbres importantes – le pin ponderosa et le sapin de Douglas», a déclaré l'auteur principal Kyle Rodman, qui est maintenant postdoctoral. associé de recherche à l'Université du Wisconsin-Madison, dans un communiqué de presse.

Alors que l'étude porte spécifiquement sur le Front Range, qui s'étend du sud du Wyoming au centre et à l'ouest du Colorado jusqu'au nord du Nouveau-Mexique, le pin ponderosa et le douglas dominent également les forêts de Californie, de l'Oregon et de l'est de l'État de Washington. En plus de soutenir l'habitat faunique, l'exploitation forestière et les utilisations récréatives, les bassins hydrographiques forestiers sont une source importante d'eau potable pour les résidents de l'Ouest.

L'étude a analysé 22 zones, couvrant 710 miles carrés, qui avaient brûlé dès 1988 et aussi récemment qu'en 2002. Environ 80 pour cent des parcelles étudiées n'avaient pas d'arbres nouveaux même 15 ans après l'incendie. Les forêts à plus haute altitude, où les températures sont plus fraîches et les précipitations plus abondantes, ont été plus résistantes. L'étude a également révélé que les zones brûlées plus récentes étaient moins susceptibles de se rétablir que les forêts qui ont brûlé il y a un siècle ou plus.

La modélisation statistique a projeté que d'ici 2051, moins de 18 pour cent des forêts de douglas et de pins ponderosa se rétabliront probablement, même si les humains tentent de contrôler le changement climatique en réduisant les émissions de gaz à effet de serre. Mais si aucun effort n'est fait, ce nombre tombe à seulement 6,3 pour cent pour le douglas et à 3,5 pour cent pour le pin.

Les auteurs de l’étude pensent que leurs recherches aideront les gestionnaires des terres à prendre de meilleures décisions sur les investissements dans les efforts de reboisement. Rodman, qui a dirigé la recherche alors qu'il était doctorant à CU-Boulder, espère également que cela motivera des actions pour inverser le changement climatique.

«Cette étude a été difficile à écrire et peut être un peu déprimante à lire, mais il y a quelques points à retenir», a déclaré Rodman dans un communiqué de presse. «Si nous pouvons maîtriser certaines de ces tendances et réduire nos émissions de gaz à effet de serre, les résultats ne seront peut-être pas si désastreux. L'avenir n'est pas gravé dans le marbre.

Cette histoire est apparue à l'origine dans Cornell Alliance for Science et est republié ici dans le cadre de Covering Climate Now, une collaboration journalistique mondiale visant à renforcer la couverture de l'histoire du climat.


Image principale fournie par Gene Blevins / Reuters.

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