Conditions météorologiques extrêmes et incendies de forêt: Bienvenue dans le changement climatique

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Par: Jeff Berardelli

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Dans la foulée de la vague de chaleur sans doute la plus intense de l’histoire moderne de la côte ouest vient la plus féroce flambée de feux de forêt catastrophiques de mémoire récente. Pendant ce temps, à quelques centaines de kilomètres à l'est, une baisse de température de 60 degrés sur seulement 18 heures dans le Wyoming et le Colorado a été accompagnée d'un déversement extrêmement rare de fin d'été jusqu'à 2 pieds de neige.

Ce n’est pas un hasard, c’est le changement climatique.

Ces types d'événements météorologiques dystopiques, qui se produisent souvent au même moment, sont exactement ce dont les scientifiques mettent en garde depuis des décennies. Alors que les conditions météorologiques extrêmes font partie du cycle naturel, la récente augmentation de la férocité et de la fréquence de ces extrêmes, selon les scientifiques, est la preuve d'une accélération des impacts climatiques, dont certains ont été sous-estimés par les modèles informatiques du climat.

«C'est encore un autre exemple où l'incertitude n'est pas notre amie», déclare Michael Mann, professeur distingué de science atmosphérique à Penn State. «Au fur et à mesure que nous en apprenons, nous constatons que de nombreux impacts du changement climatique, y compris ce type d'événements météorologiques extrêmes, se produisent plus rapidement et avec une ampleur plus grande que nos modèles ne l'avaient prédit.»

Mercredi, la NOAA a publié son dernier rapport sur l'état du climat, qui révèle que juste au cours du mois d'août, les États-Unis ont été frappés par quatre catastrophes de plusieurs milliards de dollars: deux ouragans, d'énormes incendies de forêt et un extraordinaire derecho du Midwest.

Un seul de ces événements extrêmes peut mettre à rude épreuve les ressources d'urgence – une situation dans laquelle se trouvent actuellement les pompiers de la côte ouest. Cependant, dans deux cas dramatiques cet été, la nation a été frappée simultanément par des catastrophes concomitantes, dont certaines n'avaient aucun précédent dans l'histoire moderne. C’est un concept que les scientifiques appellent les événements composés, et il est nécessaire de prendre en compte ces confluences dans les projections futures pour estimer correctement le risque, la réponse et les ressources.

À la mi-août, l'Occident a souffert d'une vague de chaleur prolongée qui a vu la vallée de la mort grimper à 130 degrés, la température la plus chaude jamais mesurée de manière fiable sur Terre. Les conditions de poudrière causées par la chaleur, ainsi qu'une rare épidémie de foudre, ont déclenché la première série d'incendies de forêt majeurs en Californie cette saison, se transformant en trois des quatre plus grands incendies de l'histoire de l'État. À peu près au même moment, un puissant derecho a causé des milliards de dollars de dégâts dans l'Iowa et l'Illinois, et l'ouragan Laura a déferlé sur la côte du golfe de Louisiane en tant que catégorie 4 avec des vents de 150 mi / h et 16 pieds d'onde de tempête.

À peine trois semaines plus tard, et nous revoilà. Le week-end dernier, la Californie a connu une vague de chaleur encore plus intense, la partie sud de l'État atteignant 121 degrés à l'ouest des montagnes pour la première fois de son histoire. Comme on pouvait s'y attendre, les incendies se sont réveillés en raison du chauffage et du séchage sévères, puis sont entrés en surmultiplication alors qu'un front froid méchant de début de saison – qui apporte également de la neige abondante dans les Rocheuses – a provoqué un vent à travers les montagnes et les vallées de l'intermontagne. Ouest.

Dans l'État de Washington, environ 330000 acres ont brûlé dans l'État lundi, plus que le total de chacune des 12 dernières saisons d'incendie. La Californie a vu un record de 2,3 millions d'acres brûler jusqu'à présent cette année – plus de 3 fois la normale pour une saison entière (généralement de juillet à novembre) et 7 fois l'année normale à ce jour.

L'image de la NASA montre les emplacements des incendies de forêt en rouge et des panaches de fumée dans l'ouest des États-Unis (Source: NASA)

Si ce n'était que cette saison des incendies, on pourrait attribuer l'extrémité à une simple coïncidence. Mais les scientifiques disent que cela fait partie d'une tendance à la hausse continue, rendue claire par les données et bien comprise par la science.

«Il ne fait aucun doute que nous assistons à une accélération de l'activité des incendies dans l'Ouest – que ce soit en termes de superficie brûlée, de nombre de grands incendies, de croissance des incendies et bien sûr d'impacts directs et indirects sur les personnes», explique le Dr John Abatzoglou, professeur de climat à l'Université de Californie à Merced.

L'accélération a été dramatique. La saison des incendies est maintenant de deux à trois mois plus longue qu'elle ne l'était il y a quelques décennies à peine dans une grande partie de l'Ouest. Depuis les années 1970, la Californie a connu une multiplication par cinq de la superficie brûlée annuelle et une multiplication par huit de l'étendue des feux de forêt en été. Au moins 17 des 20 plus grands incendies de forêt de Californie ont brûlé depuis 2000.

Augmentation des superficies brûlées en Californie par les feux de forêt, 1975 à 2015 (Source: Williams, Abatzoglou et al., Earth’s Future)

Abatzoglou indique clairement qu'il existe de nombreux facteurs – et pas seulement le changement climatique – qui contribuent à l'escalade des incendies. Celles-ci incluent l'installation accrue de personnes dans des terres sujettes aux incendies et un héritage de la suppression des incendies dans de nombreuses forêts de basse altitude, qui a conduit à des années de forte croissance d'arbres et de broussailles.

«Nous pouvons nous concentrer sur la mauvaise fortune du siège éclair autour de la baie de San Francisco, ou sur la multitude de trucs humains stupides qui se sont matérialisés dans de grands incendies de forêt, mais la confluence de facteurs environnementaux à long et à court terme a préparé le terrain pour le Saison des incendies 2020 », a-t-il déclaré.

En d'autres termes, bien que le changement climatique ne provoque pas de vagues de chaleur ou d'incendies, il prépare le terrain pour que lorsque les conditions sont mûres, comme l'été et l'automne 2020, les vagues de chaleur sont plus intenses et les incendies brûlent plus violemment.

Source: Climate Central

Cet été a été extrêmement chaud et sec dans l'Ouest. Selon la NOAA, l'Arizona, la Californie, le Colorado, le Nevada, le Nouveau-Mexique et l'Utah ont chacun connu leur mois d'août le plus chaud jamais enregistré. La recherche a révélé que les vagues de chaleur sont maintenant plus importantes, deviennent plus intenses et durent plus longtemps qu'il y a des décennies. Plus précisément en Californie, les vagues de chaleur extrêmes – comme celles des dernières semaines – sont maintenant de 3 à 4 degrés Fahrenheit plus chaudes en raison du changement climatique. D'ici 2080, cette même étude révèle que ces vagues de chaleur s'intensifieront de 3 à 5 degrés supplémentaires.

Le rapport de la NOAA de cette semaine révèle également que la même région générale de l'Ouest a également connu l'un de ses août les plus secs jamais enregistrés. Ce modèle sec et chaud à court terme est principalement dû aux cycles naturels du temps et, d'une saison à l'autre, a le plus grand impact sur la superficie brûlée, car il détermine le degré de sécheresse des forêts et des broussailles.

«Dans les forêts de l'ouest des États-Unis, nous constatons que les mesures climatiques de la sécheresse du combustible expliquent environ ¾ de la variabilité d'une année à l'autre de la zone brûlée – soulignant que le climat permet très fortement les grandes saisons des incendies dans les étés chauds et secs et inhibe l'activité généralisée des incendies. dans les étés frais et humides », explique Abatzoglou.

Mais sur le long terme, les changements climatiques d'origine humaine assèchent progressivement l'atmosphère et le carburant. «Les changements observés dans la sécheresse du carburant (plus le) nombre de jours de danger d'incendie élevé ont été particulièrement marqués dans l'Ouest américain au cours du dernier demi-siècle», déclare Abatzoglou.

Depuis les années 1970, la saison chaude en Occident s'est réchauffée de 2 à 3 degrés Fahrenheit. Cette chaleur supplémentaire a augmenté l'évaporation de l'humidité de la surface. Si l'humidité atmosphérique a également augmenté un peu, elle n'a pas augmenté aussi vite que la température. Cela a causé un «déficit d'humidité» à long terme et a accéléré le taux de séchage du feuillage. C'est en partie la raison pour laquelle, selon les recherches, l'Occident est entré dans l'un des pires méga-planes des 1 200 dernières années.

Une étude récente, co-écrite par Abatzoglou, a trouvé un lien direct avec Presque tout de l'augmentation de la superficie des feux de forêt en été au cours de la période de 1972 à 2018 en raison du déficit d'humidité accru. Pour illustrer à quel point le déficit d'humidité est impactant, à l'heure actuelle, alors que des incendies de forêt sans précédent brûlent de manière incontrôlable, le déficit est à des niveaux records dans la majorité de l'ouest des États-Unis.

Une autre étude récente de ce printemps a révélé que la fréquence des jours d'automne avec des conditions météorologiques extrêmes de feu a plus que doublé depuis les années 1980, alimentée par une combinaison de moins de précipitations et de températures plus chaudes.

Mais de nombreux scientifiques pensent qu'il y a plus en jeu pour contribuer à ces conditions météorologiques extrêmes que simplement les effets directs du réchauffement et du séchage. L'un de ces mécanismes est les impacts indirects du réchauffement climatique sur le climatiseur le plus influent sur les conditions quotidiennes: le jet stream.

La vitesse et l'orientation du jet stream – une rivière de courants d'air rapides dans l'atmosphère – déterminent la trajectoire, l'intensité et la vitesse d'avancement de la plupart des systèmes de tempête, ainsi que le degré de froid ou de chaleur du temps. Les attributs du courant-jet à un moment donné sont largement déterminés par le placement des masses d'air chaud et froid et par la force du gradient entre elles. Parce que l'Arctique se réchauffe trois fois plus vite que le reste du globe, les climatologues savent que les changements climatiques causés par l'homme font dérailler le courant-jet. Mais comment et dans quelle mesure n'est pas totalement compris.

Un certain nombre de climatologues pensent qu'un Arctique plus chaud ralentit le courant-jet à certaines périodes de l'année, ce qui se traduit par un courant-jet plus ondulé. Comme illustré ci-dessous, un courant-jet ondulé peut catapulter l'air chaud vers le nord dans l'Arctique et conduire l'air froid loin vers le sud. C'est exactement ce qui s'est passé lors des inondations catastrophiques du Midwest en 2019 et c'est également le type de schéma que nous avons actuellement, qui provoque des températures record et de la neige extrêmement précoce dans les Rocheuses et les plaines. Un courant-jet ondulé fait partie intégrante de la nature, mais le changement climatique peut le rendre plus amplifié, ce qui entraîne des extrêmes.

«Je pense que c’est un triple coup dur – la chaleur et la sécheresse, qui sont favorisées par le changement climatique, et l’ingrédient supplémentaire ajouté est le jet stream plus lent,» explique Mann. Mais il dit que le courant-jet Wavier n'est pas bien résolu par les modèles actuels, ils sous-estiment donc l'extrémité des événements météorologiques accentués par le changement climatique.

En conséquence, lorsque les scientifiques explorent les causes d'un événement extrême, Mann dit que les études sous-estiment l'influence du changement climatique causé par l'homme. «Donc, si quoi que ce soit, les études d'attribution du climat sont susceptibles de sous-attribuer le rôle que le changement climatique joue avec ces événements météorologiques extrêmes persistants», a-t-il déclaré.

En ce qui concerne les futures saisons d'incendie, Abatzoglou dit que nous devrions nous attendre à ce que les saisons d'incendies extrêmes comme celles de 2020 deviennent la règle plutôt que l'exception.

«Alors que l'étendue du siège d'incendie en cours dépasse ce que la plupart des gens ont vu en Occident, l'alignement des ingrédients pour de telles saisons d'incendie devient plus favorable en raison du changement climatique et des pratiques d'utilisation des terres», a-t-il déclaré. «Nous devons nous attendre, nous adapter et nous préparer pour des années similaires à l'avenir.»

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Cet article a été initialement publié dans CBS News et est republié ici dans le cadre de Covering Climate Now, une collaboration journalistique mondiale renforçant la couverture de l'histoire du climat.


Image principale gracieuseté de Josh Edelson / Getty Images.

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