Pollution du «  troisième pôle '' du plateau tibétain liée à la perte de glace de la mer arctique

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Par: Michael Allen

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De nouvelles recherches suggèrent un lien atmosphérique entre la fonte des glaces de mer dans l'Arctique et la pollution anthropique par aérosols sur le plateau tibétain.

Le plateau tibétain est l’une des régions écologiques les plus vierges du monde. Connu sous le nom de troisième pôle, il contient les plus grandes masses de glace terrestre en dehors des pôles, l'eau de fonte des glaciers contribuant à l'approvisionnement en eau de plus d'un milliard de personnes.

En raison de sa faible population, le plateau tibétain a une pollution locale négligeable mais est flanqué de grands déserts et de la plaine indo-gangétique fortement peuplée d'Asie du Sud. Cette proximité rend le plateau vulnérable à la pollution atmosphérique naturelle due aux tempêtes de poussière ainsi qu'aux aérosols anthropiques provenant des émissions industrielles, de transport et agricoles.

«À l'heure actuelle, le plateau tibétain reste propre dans son ensemble. Cependant, si les perturbations externes – par exemple les polluants atmosphériques – continuent d'augmenter, une série de risques environnementaux seront aggravés », a écrit Fei Li dans un courriel. Li est géophysicien à l'Université de Bergen et au Bjerknes Center for Climate Research en Norvège et auteur principal d'une nouvelle étude sur la pollution de l'air sur le plateau tibétain.

En avril, la principale source de pollution atmosphérique anthropique sur le plateau tibétain provient des incendies de forêt et de la combustion de déchets agricoles d'Asie du Sud.

Les scientifiques suivent la pollution lorsqu'elle se déplace grâce à des stations de surveillance au sol dans tout l'Himalaya et le plateau tibétain. La combinaison de ces données avec la modélisation de la masse d’air donne des indices sur l’origine des aérosols. Les recherches indiquent que les vents du sud-ouest transportent la pollution de l'Asie du Sud jusqu'aux vallées des montagnes et au-dessus de l'Himalaya, mais la circulation atmosphérique qui entraîne ce schéma n'est pas bien comprise.

En évaluant une décennie de données provenant de deux stations de surveillance à l'intérieur et à l'extrémité sud du plateau tibétain, Li et d'autres chercheurs ont détecté un pic annuel d'aérosols en avril. À cette période de l'année, avant la mousson d'été, «la principale source de pollution atmosphérique anthropique sur le plateau tibétain est la combustion de la biomasse — les feux de forêt et la combustion des déchets agricoles — en provenance d'Asie du Sud», a écrit Li.

Les chercheurs ont également identifié un lien indirect entre la perte de glace de mer dans l'Arctique en février et l'augmentation du transport d'aérosols vers le plateau tibétain en avril. L'équipe a noté que les niveaux d'aérosols augmentaient avec la vitesse du vent, preuve que lorsque la vitesse du vent est suffisamment élevée, ils transportent des émissions anthropiques de l'Asie du Sud vers le plateau. Les perturbations du jet stream provoquées par la perte de glace de mer pourraient augmenter ces vents ascendants, ont déclaré les chercheurs.

Les résultats ont été publiés dans Changement climatique de la nature en août.

Un jet stream perturbé

La première étape reliant la couverture de glace arctique et la pollution sur le plateau tibétain est l'impact de la perte de glace sur le jet-stream nord, ont déclaré les chercheurs. Cette rivière d'air rapide qui fait le tour des latitudes moyennes est entraînée par le gradient de température entre l'équateur et le pôle Nord. À mesure que la glace de mer fond à la fin de l'hiver, l'Arctique se réchauffe et le gradient de température diminue. Ce phénomène, ont déclaré les chercheurs, affaiblit le courant-jet et conduit à un creux de basse pression prolongé sur l'Asie de l'Est.

À mesure que le système de basse pression persiste, le flux d'air augmente autour de son bord sud, ce qui accélère le courant-jet subtropical dans les basses latitudes, au-dessus de l'Himalaya. Ce jet stream plus rapide dynamise les vents qui remontent les vallées des montagnes himalayennes en avril, entraînant la pollution atmosphérique sur le plateau tibétain.

Tout le monde n'est pas convaincu par cette analyse. James Screen, climatologue à l'Université d'Exeter au Royaume-Uni, a déclaré que les chercheurs de la nouvelle étude proposent une chaîne d'événements longue et complexe dans laquelle des causes distinctes à chaque étape sont difficiles à documenter. La perte de glace de mer a un effet profond dans l'Arctique et entraîne diverses rétroactions qui renforcent le réchauffement là-bas, a déclaré Screen, mais les effets au-delà de l'Arctique sont très incertains.

Screen a expliqué que, par exemple, les scientifiques débattent toujours de la façon dont la diminution du gradient de température pôle-équateur pourrait affecter le courant-jet nord: elle pourrait se déplacer vers le pôle, ralentir, caler ou serpenter davantage du nord au sud.

Problème régional, solution régionale

L'augmentation de la pollution de l'air pourrait avoir un effet profond sur le plateau tibétain. Les aérosols absorbant la lumière peuvent réchauffer l'atmosphère locale et augmenter la vitesse de fonte des glaciers.

Seule une réduction de la pollution à grande échelle peut contribuer à réduire ce transport vers le plateau tibétain.

Maheswar Rupakheti, Institut d'études avancées sur la durabilité

«Même si nous regardons les endroits (sur le plateau tibétain) où il n'y a pas de sources majeures d'émissions anthropiques, nous voyons que près de 50% du noir de carbone provient de la combustion de combustibles fossiles», a déclaré Maheswar Rupakheti, un expert en pollution de l'air. interactions climatiques à l'Institute for Advanced Sustainability Studies de Potsdam, en Allemagne, qui n'a pas participé à la nouvelle étude. «Cela (figure) signifie que près de la moitié de cette pollution vient d'ailleurs. Ce sont les émissions régionales. Cela peut venir du Népal, de l'Inde, du Pakistan ou plus loin, mais c'est un problème régional. Pour cela, nous devons avoir une coopération régionale. Seule une réduction de la pollution à grande échelle peut aider à réduire ce transport vers le plateau tibétain. »

Li a accepté. «Il faut une action mondiale conjointe pour lutter contre la réduction des émissions anthropiques grâce à la coopération internationale, qui est le seul moyen de réduire les risques environnementaux, non seulement pour le plateau tibétain mais aussi pour l'Arctique et la Terre entière.

Eos d'AGU (@AGU_Eos) | Twitter

Cette histoire a été initialement publiée dans le magazine Eos d'AGU et est republié ici dans le cadre de Covering Climate Now, une collaboration journalistique mondiale visant à renforcer la couverture de l'histoire du climat.


Image principale avec l'aimable autorisation de mattwan, CC BY-SA 2.0.

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