"Je ne peux pas attendre pour apporter du lait maternel de culture aux mamans qui en ont besoin"

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Il y a un an, Michelle Egger et Leila Strickland ont fondé Biomilq, une start-up cellulaire qui cultive du lait maternel hors du corps – un développement qui pourrait perturber l'énorme industrie des préparations pour nourrissons à but lucratif telle que nous la connaissons. La solution de Biomilq n’est pas seulement plus durable, mais qui correspond à la nutrition du vrai lait maternel – ce que la science a montré est la forme la meilleure et la plus optimale de nutrition infantile qui soit. Pour les mères qui ont du mal à allaiter, c'est une alternative qui ne signifie pas un compromis en termes de santé ou d'environnement. La jeune startup a déjà attiré l’attention de personnalités comme Bill Gates, et Egger nous dit qu’elle ne s’arrêtera pas tant que tous ceux qui ont besoin du lait maternel de culture Biomilq ne pourront pas l’obtenir. Dans cette interview, la co-fondatrice et PDG nous en dit un peu plus sur sa mission au sein de l'entreprise, sa passion qui anime son travail et ce qui attend Biomilq dans le futur.

Table des matières

GQ: Parlez-nous un peu de votre parcours et comment vous avez fini par démarrer Biomilq avec votre co-fondatrice Leila?

MOI: Leila y travaille depuis 2013. Un ami commun a proposé de faire une introduction après avoir terminé mon été à la Fondation Bill & Melinda Gates et l'a formulé comme suit: Il y a cette femme folle qui essaie de faire du lait en dehors du corps, voulez-vous la rencontrer? Si quelqu'un formule une introduction comme celle-là, je savais que je devais absolument la prendre – et ils avaient tellement raison.

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J'avais vraiment l'impression de pouvoir m'intégrer dans un espace où je pourrais parler de choses qui comptaient vraiment pour moi – la malnutrition, l'accès à la nourriture, la sécurité alimentaire – et utiliser l'innovation et la technologie en tant que scientifique de l'alimentation et en tant que chef d'entreprise.

Au cours de toute ma carrière de scientifique alimentaire, je me suis concentré sur la fermentation laitière, la commercialisation et la façon dont nous pouvons utiliser les systèmes alimentaires pour un changement transformationnel. Je ne l'ai tout simplement pas trouvé dans ma carrière en entreprise, et je l'ai donc quitté pour un MBA en impact social et entrepreneuriat, ce qui m'a conduit dans ce long voyage sur la façon dont les entreprises peuvent au moins être neutres, et au mieux ne pas nuire et être une force pour de bon. J'avais vraiment l'impression de pouvoir m'intégrer dans un espace où je pourrais parler de choses qui comptaient vraiment pour moi – la malnutrition, l'accès à la nourriture, la sécurité alimentaire – et utiliser l'innovation et la technologie en tant que scientifique de l'alimentation et en tant que chef d'entreprise. Leila et moi étions un match fait au paradis. Elle avait l'expérience technologique et, en tant que personne qui a elle-même eu du mal à allaiter, elle avait un aperçu de notre consommateur. J'ai apporté beaucoup de compréhension du côté des ONG, de l'espace de l'allaitement maternel, de la nutrition infantile et de la passion pour la façon dont les systèmes alimentaires peuvent être meilleurs. C’est un tourbillon d’un an depuis nos débuts. Nous ne sommes plus un bébé et il semble que nous devrions célébrer!

Co-fondatrices Leila Strickland (L) et Michelle Egger (R)

GQ: Pourquoi du lait maternel de culture? L'accent a été mis sur la viande et les protéines à base de cellules et même sur les produits laitiers cultivés, mais il n'y a que deux startups au monde axées sur le lait de culture pour nourrissons (TurtleTree Labs étant l'autre). Quelle est l'ampleur du besoin et quel est le gros problème des préparations laitières existantes, du point de vue à la fois sanitaire et environnemental?

MOI: Du point de vue de la santé, à peu près toutes les recherches s'accordent à dire qu'en termes de nutrition infantile, le corps humain est conçu pour le lait maternel humain. C’est étrange quand on pense au fait que nous consommons du lait de vache pour commencer. Au cours de millions d'années d'évolution humaine, nous avons développé le lait maternel humain pour soutenir la vie des humains.Ainsi, à partir d'un profil nutritionnel, il est optimisé pour être biodisponible, ajustable et sous la bonne forme pour qu'un nourrisson puisse vraiment s'épanouir. Ce n’est pas que les préparations pour nourrissons soient entièrement mauvaises. Des générations d’humanité ont maintenant grandi dessus et semblent aller bien, mais nous savons que l’allaitement maternel offre bien plus d’avantages en termes de fonction immunologique, de développement cognitif, de croissance du squelette et des muscles. C’est un défi et un compromis difficiles pour les parents.

Nous avons commencé spécifiquement avec le lait maternel humain non pas parce que c'est rentable ou parce que les produits laitiers s'y intéressent, mais parce qu'il y a un besoin. Le fait de pouvoir intervenir pour fournir une nutrition adéquate pour prévenir les maladies, les problèmes cognitifs, la malnutrition qui peuvent provoquer un retard de croissance – c'est quelque chose qui peut changer les générations futures de l'humanité. C'est là que je suis vraiment excité. C’est une chose de parler de produits laitiers de culture et de penser à l’impact environnemental, mais la nutrition infantile a un impact sur nous tous en tant que personnes. Nous pouvons vendre des avantages aux mères et aux bébés, pas seulement sur la durabilité. Nous n'avons pas à dire: c'est mieux pour la planète, utilisez-le. Nous pouvons dire à une maman que c'est aussi proche que possible de ce que vous pouvez obtenir à l'extérieur du corps et que le reste est assez transparent pour qu'elle comprenne vraiment et soit prête à utiliser le produit.

GQ: Il y a quelque chose à propos du lait maternel. Le lait en poudre pour nourrissons perturbait la capacité des femmes à travailler à l’extérieur de la maison. Voyez-vous un avenir où la poudre pour nourrissons à base de produits laitiers n'existe plus?

MOI: Vous savez, je suis un fervent partisan de rien n'est plus. Les tendances changent et les temps changent. Il est vrai que 5 à 10% du marché mondial des produits laitiers liquides se retrouvent dans les préparations pour nourrissons, ce qui en fait une forme assez importante de produits laitiers à éliminer si nous le pouvons. Mais ce ne sera pas une transition du jour au lendemain. Il y aura certainement de la place dans ce domaine pour une variété d'options pour les parents, d'autant plus que nous réduisons le coût d'un produit comme celui-ci. Les préparations à base de produits laitiers seront encore moins chères pendant un certain temps, en particulier pour une mère vivant dans une région rurale du Bangladesh. Nous travaillons dur pour en arriver là, où cela aura un impact différentiel sur le développement de leurs enfants, mais nous sommes réalistes en ce sens qu’il doit y avoir un ensemble d’options fendues. Ce sera une évolution. Nous savons très bien qu’il s’agit d’un problème émotionnel. C'est un défi. Nous ne trompons jamais les mamans en leur faisant croire que ce sera un produit disponible pour elles dans l’année prochaine au même prix que la formule, car ce n’est pas le cas. Il faudra beaucoup de science et de travail pour nous amener à un endroit où nous pouvons être compétitifs et accessibles au plus grand nombre de mamans possible.

Nous avons commencé spécifiquement sur le lait maternel humain non pas parce que c'est rentable ou parce que les produits laitiers s'y intéressent, mais parce qu'il y a un besoin.

GQ: Pour en revenir à l'essentiel, comment Biomilq développe-t-il exactement le lait de culture? Quel est le processus?

MOI: Nous exploitons la capacité de ces cellules à activer leurs voies de biosynthèse pour sécréter tous les nutriments du lait à la fois. Les cellules mammaires humaines sont vraiment des centrales électriques du corps et sont capables de remplir toutes les fonctions de biosynthèse pour créer les macro et micro nutriments du lait – le tout dans une constellation parfaite. Ils produisent tout dans ce globule de graisse du lait sous une forme utilisable, et ils le font de manière à ce que, lorsque vous pouvez leur donner les bons stimuli, ils puissent rester séparés des médias. C'est vraiment vital. Si vous ne parvenez pas à séparer les milieux compliqués du lait compliqué, vous ne pourrez pas les séparer et maintenir la capacité nutritive plus tard. Nous comprenons encore si peu la valeur réelle du moment où ils sont dans cette forme complète, par rapport au moment où nous essayons de le recréer au coup par coup en dehors du corps, ce que les entreprises de formule ont fait jusqu'à présent.

C’est vraiment laisser les cellules faire le gros du travail et être de bons bergers pour leur permettre d’être en sécurité, heureuses, bien nourries et prêtes à produire du lait.

Michelle Egger

C’est vraiment laisser les cellules faire le gros du travail et être de bons bergers pour leur permettre d’être en sécurité, heureuses, bien nourries et prêtes à produire du lait. Dans une entreprise de viande cellulaire, vous élevez du bœuf Angus et vous êtes prêt à récolter les cellules tout le temps – mais nos cellules ne sont pas récoltées. Nous les gardons heureux de continuer à produire du lait, sans les utiliser comme source de protéines en eux-mêmes.

GQ: Biomilq a fait quelque chose dont les startups rêvent: obtenir le soutien de Bill Gates, qui a investi dans le tour de table de 3,5 millions de dollars de la société via sa société d’investissement Breakthrough Energy Ventures. Comment était ce moment?

MOI: Anticlimactique… Puis-je dire ça? Nous avons travaillé très fort pour obtenir des bailleurs de fonds qui étaient alignés sur la mission et croyaient ce que nous faisions sur une base fondamentale. Breakthrough Energy Ventures était un excellent partenaire et une formidable avance à avoir. Nous avons vraiment de la chance, mais la collecte de fonds en cas de pandémie est toujours un peu délicate. Au moment où nous avons vu le chèque effacé, nous nous sommes plutôt dit: mettons-nous au travail. J'adorerais dire que nous avons organisé une grande fête ou que nous sommes allés en vacances, mais nous nous sommes vraiment sentis soulagés d'avoir les partenaires alignés et maintenant nous pouvons créer une équipe, un laboratoire et continuer notre expérimentation et notre développement.

GQ: Sur votre site Web, Biomilq est décrit comme «appartenant aux femmes, dirigé par la science et axé sur la mère». Quelle est l'importance de cet aspect féminin de l'entreprise dans un monde encore très masculin de la biotechnologie?

MOI: J'en parlais à mon équipe aujourd'hui. Je ne pense pas que nous puissions véritablement mettre ce produit sur le marché si nous étions un groupe d’hommes de 50 ans en costume. Je ne pense tout simplement pas que quiconque l'achètera ou y croira – ni ne le devrait. Cette industrie a longtemps été dominée par des individus à but lucratif qui n’ont aucun égard pour la nutrition des nourrissons, la santé et le bien-être des mères ou la charge cognitive d’être parent. Peut-être seulement un certain intérêt pour l'amélioration de la nutrition, mais dans la poursuite de plus de profit. Ce n’est pas la raison pour laquelle nous sommes ici et il est assez clair d’entendre directement de Leila, qui pompait seule dans un placard, pourquoi cette idée était importante. Elle est vraiment centrée sur le fait que nous sommes notre principale consommatrice, et cela nous permet d’être une représentante et une défenseure solide pour elle.

GQ: Avez-vous des conseils pour les aspirantes entrepreneures et fondatrices?

MOI: Je dis toujours qu'être une femme ne devrait pas vous suivre comme un nuage noir quand il s'agit d'être une fondatrice. Beaucoup de gens disent: oh, ça doit être si difficile d'être une fondatrice! Je ne ressens pas ma féminité dans une journée ordinaire. Je ressens la résilience de qui je suis et de ce que j'ai vécu dans ma vie pour continuer. Pour Leila et beaucoup d'autres fondatrices à qui nous avons parlé, ce n'est pas vraiment que nous nous sentons comme des femmes et cela nous rend moins dans le domaine des affaires. C’est que nous avons dû surmonter d’autres défis, tout comme d’autres entrepreneurs issus de milieux socio-économiques difficiles, de disparités raciales différentes et de disparités institutionnelles. Nous ressentons le fait que nous avons déjà été résilients dans notre rôle de femmes scientifiques, et c'est juste une sorte de nouvelle itération du sentiment qu'il y a quelque chose à surmonter.

Je ne pense pas que nous puissions véritablement mettre ce produit sur le marché si nous étions un groupe d’hommes de 50 ans en costume.

Je suis un peu déçu. Il y a une statistique issue d'un rapport du BCG selon laquelle 2,2% du financement du capital-risque en 2020 est allé à des entreprises dirigées exclusivement par des femmes. Cela me déçoit parce que cela me dit qu'il y a un plus grand symptôme de mauvais fondateurs qui fondent des entreprises, mais de gens qui essaient de cocher des cases et de trouver des femmes, des fondateurs diversifiés et minoritaires. Les bons fondateurs ont surmonté des défis – c’est ce qui les rend bons. Cela a vraiment moins à voir avec d'où ils viennent et plus avec ce dont ils sont faits et ce qu'ils ont prouvé dans leur vie. J'aurais aimé que nous nous concentrions davantage sur la recherche de fondateurs forts et passionnés que sur des personnes qui semblent bien convenir sur papier.

Laboratoire de Biomilq basé au Alexandria Center for AgTech

GQ: Pouvez-vous nous parler un peu des projets de Biomilq? Y a-t-il un calendrier pour la commercialisation?

MOI: Nous sommes une organisation peu prometteuse et surdiffusée. Nous disons toujours que dans 18 mois, nous pouvons avoir un produit commercialisable. Mais la FDA, l'EU. et d'autres organismes de réglementation à travers le monde, même avec la nouvelle passionnante de la viande à base de cellules approuvée à Singapour, nous parlons ici de nourrir les êtres les plus précieux de la planète. Ils vont donc nous obliger à passer par des étapes supplémentaires, comme il se doit, pour prouver que nous sommes sûrs et efficaces. De manière réaliste, cela signifie que nous sommes à environ 3-4 ans d'un produit entièrement approuvé dans le lait entier sur le marché dont nous pouvons être fiers et prêts à nourrir nos enfants.

GQ: Quel est votre objectif ultime avec l'entreprise?

MOI: Je veux voir ce produit accessible aux mains des parents partout. Je ne veux pas que ce soit un produit qui aboutisse à des familles élites riches dans des pays riches et qui ne s’étende à personne d’autre parce que tous les enfants méritent une alimentation adéquate. Nous savons que la plupart des enfants qui bénéficieraient particulièrement de ce produit se trouvent dans des pays émergents du monde entier et j'ai hâte de pouvoir l'apporter aux mamans qui en ont besoin.

Je ne veux pas que ce soit un produit qui aboutisse à des familles élites riches dans des pays riches et qui ne s’étende à personne d’autre parce que tous les enfants méritent une alimentation adéquate.

GQ: Avez-vous des prévisions pour l'industrie laitière alternative en 2021?

MOI: Je pense que nous allons voir de la chaleur et de l'excitation dans cet espace. Mais je tiens à avertir que l’industrie laitière ne va nulle part. Je pense que nous prenons de l’avance en essayant de convaincre les gens que cela se produit et c’est ici. Nous n’allons pas pouvoir détruire une industrie historique du jour au lendemain. Cela n'arrivera pas, et cela ne devrait pas non plus, à mon avis. Je pense qu'il existe de nombreuses façons de réduire l'impact sur le changement climatique de l'élevage de bovins. Absolument, nous produisons beaucoup trop et de manière non durable. Mais il y a aussi des produits artisanaux fabriqués dans le monde entier qui ne vont pas disparaître immédiatement et je ne pense pas qu’ils devraient.

Nous devons réfléchir aux moyens de débloquer des mesures de durabilité potentielles dans la chaîne d'approvisionnement. Comment garantir qu'une partie du lait fabriqué en Suisse par la même famille depuis plus de 180 ans utilise de meilleures pratiques d'élevage? Nous devons trouver des moyens de fabriquer les produits de leurs ancêtres d'une manière climatiquement neutre. J'attends avec impatience que ce soit moins un «nous devons détruire une industrie pour faire de la place pour une autre» et plutôt réfléchir à la façon de trouver un équilibre de coexistence où nous sommes à la fois climatiquement neutres et meilleurs pour l'humanité.

GQ: Nous posons toujours cette dernière question – du riz d'équipe ou des nouilles d'équipe?

MOI: C’est la question la plus difficile qui soit! Je pense que j'irai avec le riz d'équipe, car si vous me l'avez demandé étant enfant, l'un de mes aliments préférés était le riz sauvage. Je serais vraiment triste si je choisissais des nouilles et ne pouvais plus avoir de riz sauvage.


Toutes les images sont une gracieuseté de Biomilq.

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